Tuesday, 05 Mar 2024
(Illustratie door The Epoch Times, Shutterstock)

De stille epidemie die de geest aantast

Door een plotselinge, ongekende verandering in geestelijke stoornissen maken wetenschappers zich zorgen over wat dit zou kunnen betekenen.

Billy was een pientere 10-jarige jongen met twee Ivy-League opgeleide ouders. Hij was boekenslim – hij haalde alleen maar tienen op school – maar hij had geen straatslimheid.

Hij was ook slecht in sport. Billy loog en speelde vaak vals als hij bordspelletjes speelde of deelnam aan teamactiviteiten. Zijn vrienden, die al sinds de kleuterschool bij hem waren, begonnen hun geduld te verliezen. Zijn ouders zagen in dat er iets moest gebeuren.

Dus brachten Billy’s ouders hem naar Dr. Victoria Dunckley, een kinderpsychiater die gespecialiseerd is in beeldschermgebruik.

Na een vier weken durend “schermvasten” op voorschrift van Dr. Dunckley, waarbij alle tv’s, telefoons en videospelletjes werden geëlimineerd, verdwenen Billy’s problemen op miraculeuze wijze. Zijn ouders waren zo blij dat ze besloten om het vasten vol te houden.

Er gingen zes maanden voorbij en Billy’s vrienden vermeden hem niet langer en zijn sportiviteit was duidelijk verbeterd. Billy besloot zich kandidaat te stellen voor klassenpresident en hield een toespraak, iets waar hij voorheen doodsbang voor zou zijn geweest.

Billy is een van Dr. Dunckley’s vele patiënten wiens mentale en gedragsproblemen verdwenen toen ze hun schermtijd afschaften of aanzienlijk verminderden.

Overmatig gebruik van schermen is een epidemie geworden die stilletjes levens uitholt zonder veel weerstand. Uit een onderzoek van Gallup uit 2012 bleek dat ongeveer 60 procent van de jongvolwassenen toegeeft dat ze te veel van hun tijd op het internet doorbrengen; een volgend onderzoek schat dat 83 procent van de smartphonegebruikers zegt dat ze hun telefoon “bijna altijd bij zich houden tijdens hun wakkere uren”.

Beeldschermen kunnen onze hersenen overstimuleren, wat resulteert in een voortdurende, zeer gestreste vecht-of-vluchttoestand. Dit maakt ons vatbaar voor inzinkingen, depressies en angsten wanneer er zelfs maar kleine veranderingen in de omgeving plaatsvinden.

Stijgend probleem

Het eerste verband tussen schermtijd en een slechte geestelijke gezondheid werd ontdekt door generatiestudies van Jean Twenge, die een doctoraat in de psychologie heeft en professor in de psychologie is aan de San Diego State University.

“Ik raakte gewend aan veranderingen die langzaam en gestaag toenamen in de loop van de tijd”, maar na 2010 “begon ik een aantal veranderingen te zien die veel abrupter waren – ik had echt nog nooit zoiets gezien”, zei mevrouw Twenge in een TEDx-talk.

Rond 2010 was er een dramatische toename van het gebruik van sociale media en internet, gevolgd door een toename van depressies. (The Epoch Times)

Tussen 2005 en 2012 bedroeg de verandering in het aantal depressieve episodes bij tieners van 12 tot 17 jaar nauwelijks meer dan 1 procent. Tussen 2012 en 2017 was er echter een stijging van bijna 4 procent.

Daarnaast gaan minder tieners naar buiten of lezen boeken, terwijl hun tijd op sociale media en internet dramatisch toeneemt.

In 2008 zag psychotherapeut Tom Kersting, die 25 jaar als schooldecaan heeft gewerkt, een stijging van het aantal ADHD-diagnoses (Aandachtstekortstoornis/Hyperactiviteit) bij kinderen ouder dan 8 jaar.

ADHD wordt meestal ontdekt in de vroege kinderjaren nadat een kind naar school gaat. Hij is er echter getuige van dat de diagnose bij tieners en volwassenen steeds later wordt gesteld. Hoewel het mogelijk is dat sommige van deze tieners door artsen over het hoofd werden gezien toen ze jong waren, vermoedt Kersting dat sommigen symptomen van ADHD ontwikkelden door het gebruik van beeldschermen.

Diagnose ADHD neemt toe. (The Epoch Times)

Rond 2012, toen 30 procent van de tieners een smartphone had, begon hij te zien dat opstandig gedrag en angststoornissen vaker voorkwamen bij kinderen. Jonge volwassenen en tieners die nu opgroeien hebben ook de neiging om asocialer te zijn en een verminderde emotionele veerkracht te hebben, wat mogelijk te maken heeft met onvoldoende sociale contacten omdat ze het grootste deel van hun tijd achter een scherm doorbrengen.

“Het is niet alleen de hoeveelheid tijd die ze doorbrengen in de cyberwereld,” vertelde Kersting aan The Epoch Times, “maar ook wat ze hebben gemist: buiten spelen en sociaal leren.”

Tijdens de pandemie verdubbelde de schermtijd van jongeren.

Weinig onderzoeken onderzochten internetverslaving bij kinderen tijdens de pandemie, maar een groot onderzoek bij volwassenen in 2021 toonde aan dat volwassenen die werden beschouwd als risicodrager voor internetverslaving 2,3 keer meer kans hadden op depressie en 1,9 keer meer kans op angst dan de algemene bevolking. Bovendien hadden mensen met een duidelijke of ernstige verslaving 13 keer meer kans op zowel depressie als angst.

En nu, na de pandemie, melden leerkrachten dat de nieuwste generatie – de Alpha-generatie, ook wel bekend als “iPad-kinderen” – agressief en ongedisciplineerd is en emoties slecht reguleert in de klas.

Dr. Clifford Sussman, een psychiater gespecialiseerd in beeldschermverslaving, heeft zijn praktijk gericht op het behandelen van deze aandoening vanwege de toenemende behoefte. Vooral na de pandemie “explodeerde de vraag naar hulp voor dit probleem”, vertelde hij aan The Epoch Times.

Hoe schermen je aan de haak slaan

Schermactiviteiten – of het nu gaat om videospelletjes, sociale media, scrollen op internet of video streamen – bieden een ontsnapping. Deze activiteiten zijn ook zeer stimulerend voor de hersenen door hun felle kleuren en naadloze integratie in de virtuele wereld, vertelde professor en psychotherapeut David Rosenfeld van de Universiteit van Buenos Aires aan The Epoch Times.

Bij iets nieuws en spannends maken de hersenen dopamine vrij en alles wat dopamine vrijmaakt kan verslavend zijn. Dopamine produceert een gevoel van plezier, terwijl een daling ervan in verband wordt gebracht met prikkelbaarheid en een slecht humeur.

Dopamine produceert een gevoel van plezier, terwijl een daling ervan in verband wordt gebracht met prikkelbaarheid en een slecht humeur. (Illustratie door The Epoch Times, Shutterstock)

Schermactiviteiten zijn ontworpen om onze aandacht vast te houden door ons regelmatig dopamine toe te dienen. Net als het spelen van een meeslepend videospel, dat je een kick geeft als je een level omhoog gaat, een baas verslaat of een nieuw voorwerp vindt, verleiden schermen je om meer tijd in de virtuele wereld door te brengen.

“Videogames worden geregeerd door microscopische regels”, zegt Bennett Foddy, die gamedesign doceert aan het Game Center van de New York University, in het boek “Irresistible: The Rise of Addictive Technology and the Business of Keeping Us Hooked” van Adam Alter, zoals samengevat door The Guardian.

Deze microregels kunnen een “ding”-geluid of een witte flits zijn wanneer een personage over een bepaald vakje beweegt en worden gesynchroniseerd met de acties van de speler, zodat deze het gevoel heeft dat hij degene is die het heeft veroorzaakt. Deze micro-feedback zorgt voor een gevoel van beloning, waardoor mensen het spel blijven spelen.

Dit systeem kan ook verklaren waarom interactieve schermactiviteiten problematischer kunnen zijn voor kinderen dan passieve schermactiviteiten, zoals tv-kijken.

Dr. Dunckley heeft opgemerkt dat terwijl twee uur tv-kijken in verband wordt gebracht met tekenen van disregulatie bij kinderen, slechts 30 minuten interactieve schermactiviteiten voldoende stimulerend zijn om tekenen van disregulatie te veroorzaken.

Veel videospellen maken ook gebruik van strategieën die gebruikt worden bij gokken, zoals loot-box beloningen, waarbij spelers op willekeurige tijdstippen tijdens het spel beloond worden. Omdat spelers niet weten wanneer de volgende beloning komt, worden ze nog meer gedwongen om het spel te spelen, zelfs als ze er geen plezier aan beleven.

Deze strategie komt uit het werk van psycholoog Burrhus Frederic Skinner. Skinner plaatste duiven in een doos met een knop en beloonde ze met voedsel telkens als ze op de knop drukten. Hij ontdekte dat duiven die onregelmatig beloond werden, meer gedwongen waren om op de knop te drukken dan duiven die bij elke druk op de knop beloond werden.

Deze dwang bestaat ook bij mensen.

Een kind speelt videospelletjes op een beurs in Milaan, Italië, op 22 november 2013. (Tinxi/Shutterstock)

Sociale mediaposts breken informatie op in hapklare brokken, waardoor gebruikers een stoot dopamine krijgen bij elke post, elke like en elk commentaar.

Bovendien zijn sociale media zo gemaakt dat ze natuurlijke stopmomenten missen die inherent zijn aan veel aspecten van het leven.

Of het nu een krantenartikel, boek of film is, er is altijd een einde. Je moet dus een andere activiteit kiezen als het einde van het artikel, het hoofdstuk of de film nadert. Maar bij sociale media kun je eindeloos blijven scrollen zonder dat er een einde komt aan de inhoud – ook wel doem scrollen genoemd.

Surfen op internet is niet anders. Stop een woord in de zoekmachine en er verschijnen eindeloze resultaten en gerelateerde links die je in een konijnenhol leiden.

Wanneer schermtijd ‘menselijke’ tijd opeet

De sociale aanvaardbaarheid en alomtegenwoordigheid van schermen maken het vaak moeilijk voor mensen om te beseffen dat hun schermtijd uit de hand kan lopen.

Tot nu toe bestaan er geen consistente criteria voor wat telt als schermverslaving, maar er zijn steeds meer gegevens die suggereren dat veel Amerikanen problematisch schermgebruik hebben.

Amerikanen brengen gemiddeld zeven uur per dag door achter schermen, exclusief de tijd die ze op school of op het werk doorbrengen.

Counsellor Hilarie Cash, medeoprichter van reSTART Life, een residentieel behandelcentrum voor technologieverslaving, vertelde The Epoch Times dat schermgebruik als problematisch wordt geclassificeerd als het tijd begint te kosten die nodig is voor normaal menselijk functioneren.

Mensen hebben ongeveer acht uur slaap per dag nodig en de gemiddelde werktijd is 8,5 uur. Ze hebben ook tijd nodig om te socialiseren, te sporten, te eten, te douchen en om dagelijkse zaken en hobby’s te regelen. Zeven uur beeldschermtijd per dag zou betekenen dat noodzakelijke activiteiten worden opgeofferd.

Dino Ambrosi, de oprichter van een 12 weken durend programma dat studenten helpt om hun tijd op sociale media te beperken, schatte in een TEDx talk dat als de meeste 18-jarigen vandaag de dag 90 zouden worden, ze nog 334 maanden vrije tijd in hun leven zouden hebben.

Wat die mensen met die resterende tijd doen “zal letterlijk bepalen wat voor persoon je wordt”, zei hij. Ambrosi’s schattingen laten echter zien dat ongeveer 93 procent van die tijd wordt doorgebracht achter beeldschermen, meestal onbedoeld.

Het programma van mevrouw Cash om mensen te behandelen die worstelen met een verslaving aan internetpornografie en videospelletjes begon in de jaren 90. Ze heeft een zorgwekkende trend waargenomen.

Hoewel haar vroegere cliënten ook grote veranderingen doormaakten als gevolg van hun schermverslavingen, beschikten zij over voldoende levensvaardigheden. Daarentegen missen veel van haar cliënten vandaag de dag noodzakelijke levensvaardigheden, zoals weten hoe ze moeten koken, persoonlijke hygiëne onderhouden, een gesprek voeren, zinvolle relaties aangaan, een baan behouden, enz. Deze mensen zijn moeilijker te behandelen.

Een van de redenen hiervoor is dat ze al vroeg in hun kindertijd of adolescentie een middel hebben gekregen om te ontsnappen. Als gevolg daarvan zijn ze chronische ontsnappers geworden van ongemakken en moeilijkheden in het leven. Mevrouw Cash zei dat deze mensen moeite hebben om sociale connecties op te bouwen, uitdagingen aan te gaan en een baan te behouden – allemaal dingen die essentieel zijn om iemand te helpen een leven op te bouwen buiten de virtuele wereld.

4 Belangrijke mentale stoornissen

Psychologen en professoren Daria Kuss en Mark Griffiths van de Nottingham Trent University behoren tot de toonaangevende onderzoekers die de effecten van problematisch schermgebruik onderzoeken.

Onder de 26 psychotherapeuten die mensen met internetverslaving behandelen en die door mevrouw Kuss en de heer Griffiths werden ondervraagd, zeiden sommigen dat de geestelijke gezondheidsproblemen van hun patiënten ongetwijfeld werden veroorzaakt door schermgebruik.

“Ze hadden geen sociale angst of gegeneraliseerde angststoornis voordat ze begonnen te spelen,” rapporteerde een psychotherapeut.

Dr. Sussman voegde eraan toe dat geestelijke gezondheidsproblemen, wanneer ze gepaard gaan met verslaving, vaak onbehandelbaar zijn voordat eerst de verslaving wordt aangepakt.

Depressie

Langdurig beeldschermvermaak leidt tot langdurige periodes van dopaminevrijlating. Dit betekent dat je een dopaminedaling ervaart wanneer je stopt met beeldschermen. Een laag dopamineniveau wordt in verband gebracht met een geïrriteerde stemming en depressie.

Bij voortdurende stimulatie probeert het lichaam zichzelf uiteindelijk te stabiliseren door de plezierpaden in de hersenen minder gevoelig te maken. Dit betekent dat iemand, om dezelfde “high” te bereiken, ofwel de stimulerende inhoud moet verhogen ofwel meer moet kijken. Dit kan meer grafische, intense of gewelddadige inhoud betekenen. Als iemand dan van het scherm afstapt, leidt dit tot verdere desinteresse en een slecht humeur.

Natuurlijk zijn mensen minder geïnteresseerd in minder stimulerende activiteiten – zoals inherente, interpersoonlijke genoegens.

Beeldschermgebruik wordt ook in verband gebracht met een lage melatonine-afgifte, wat mogelijk verband houdt met verschillende stemmingsstoornissen, waaronder depressie.

Sinds 2010 gaan minder tieners uit met hun ouders en het percentage kinderen dat depressieve symptomen rapporteert is gestegen. (Alain Jocard/AFP via Getty Images)

Angst en prikkelbaarheid

Op het scherm zitten betekent dat iemand voortdurend wordt afgeleid.

Sociale media en scrollen op internet breken iemands aandachtsspanne af, omdat de aandacht wordt afgeleid van het ene ding naar het andere. “We vinden in ons onderzoek een verband tussen de frequentie van het wisselen van aandacht en stress,” zei onderzoeker Gloria Mark, die gepromoveerd is in de psychologie, in een interview op de podcast “Speaking of Psychology”. Hoe sneller de aandacht wordt verlegd, hoe hoger de stress – gemeten door hartslagmeters en zelfrapportage.

Stimulatie van beeldschermen activeert ook de vecht-of-vluchtreactie en zorgt ervoor dat adrenaline vrijkomt. Deze adrenalinestoot kan een gevoel van angst of grote opwinding veroorzaken. Als deze toestand blijft aanhouden, kan iemand een adrenalinedepletie krijgen, zegt kinderergotherapeut Cris Rowan, een criticus van de invloed van technologie op de menselijke ontwikkeling, gedrag en productiviteit. Een tekort aan adrenaline kan ertoe leiden dat het lichaam in plaats daarvan cortisol vrijlaat, aldus Rowan. Cortisol is een stresshormoon dat in verband wordt gebracht met angst en depressieve stoornissen.

ADHD

Een belangrijke stoornis die in verband wordt gebracht met beeldschermmisbruik is ADHD.

De hersenen zijn als een spier die getraind kan worden, zegt Dr. Andrew Doan, een oogarts gespecialiseerd in volksgezondheid, problematisch gamen en overmatig persoonlijk technologiegebruik.

Omdat schermentertainment zeer afleidend is, is er minder tijd nodig om iemands aandacht vast te houden, wat nodig is om een mentaal uitdagende taak te voltooien zoals het afmaken van lang huiswerk.

Langdurige schermtijd wordt ook in verband gebracht met het dunner worden van de prefrontale cortex, die cruciaal is voor dwangcontrole en logisch denken. Dit zorgt er ook voor dat mensen met ADHD moeite hebben met het afmaken van taken die ze oninteressant vinden.

Autisme

Schermtijd is isolerend.

Terwijl iemand zich bezighoudt met games, sociale media en internet, “is de vraag wat ze niet doen?” Vroeg de heer Kersting.

Voor ouders kan dit het ouderschap zijn en het opbouwen van een band met hun kinderen. Voor kinderen kunnen het kansen zijn om te spelen en te socialiseren, wat de sociale ontwikkeling belemmert en kan leiden tot teruggetrokken, antisociaal en angstig gedrag dat symptomen van autisme kan nabootsen.

Dr. Dunckley en Dr. Sussman hebben besproken dat de vorming van problematisch schermgebruik en geestelijke gezondheidsproblemen in twee richtingen kan gaan. Met andere woorden, mensen met autisme of autismeachtige symptomen kunnen schermen gebruiken om sociaal angstige situaties te vermijden, maar hoe minder ze zichzelf trainen om sociaal te zijn, hoe meer teruggetrokken ze worden.

Schermen vermijden is als water drinken in een bar

Problematisch schermgebruik is niet beperkt tot kinderen. Mevrouw Rowan, die meer dan 400 workshops heeft gegeven over onderwerpen als productiviteit, verslavingen, overmatig gebruik van technologie, mediageletterdheidsprogramma’s en het ontwerp van schoolomgevingen, zei dat ouders kinderen soms in staat stellen om schermen op te zoeken.

“Steek je hand op als je je schermgebruik goed beheert,” vroeg mevrouw Rowan aan een zaal volwassenen tijdens een van haar workshops. Hoewel ongeveer 500 mensen zich hadden opgegeven, staken minder dan 10 mensen hun hand op.

Het werk van opvoedkundige en klinisch psycholoog Catherine Steiner-Adair heeft ook aangetoond dat kinderen steeds vaker met schermen concurreren om de aandacht van hun ouders. Sommige kinderen hebben gerapporteerd dat ze zich verwaarloosd voelen omdat hun ouders constant op hun telefoon kijken.

Ouders die zich niet bewust zijn van of geen controle hebben over hun eigen schermgebruik, kunnen ook moeite hebben om grenzen te stellen aan de schermtijd van hun kinderen.

Sommige ouders voeden hun kinderen nu op door schermen als babysitters te gebruiken. Dit kan ertoe leiden dat kinderen prioriteit geven aan schermen boven familie en vice versa met de ouders, zei de heer Rosenfeld.

Dit fenomeen wordt weerspiegeld in Gen Alpha. Een veel voorkomend probleem bij deze kinderen is een gebrek aan discipline, waardoor ouders gestrest raken en alleen schermen hen kunnen kalmeren tijdens hun driftbuien.

Scholen en werkplekken die digitaal gaan werken, hebben het schermgebruik ook vergemakkelijkt.

Omdat entertainment vaak slechts een klik verwijderd is, beschreef Dr. Sussman hoe moeilijk het is om het schermgebruik in de huidige omgeving te beperken: “Het is als water drinken in een bar.”

Op de vraag of mensen kunnen herstellen van een verslaving, zei de heer Rosenfeld dat de meest cruciale factor het hebben van een liefhebbende familie is die om de persoon geeft en bereid is alles te doen om hem te helpen beter te worden.

Maar hoe zit het met de nieuwe gezinsdynamiek waarbij de ouders ook verslaafd zijn aan hun scherm en daarom de schermverslaving van hun kinderen niet als een groot probleem zien?

“Dat is geen situatie waar een psychoanalyticus bij kan helpen,” zei Rosenfeld somber.

Gepubliceerd door The Epoch Times (17 januari 2024): The Silent Epidemic Eating Away Americans’ Minds

Hoe u ons kunt helpen om u op de hoogte te blijven houden

Epoch Times is een onafhankelijke nieuwsorganisatie die niet beïnvloed wordt door een regering, bedrijf of politieke partij. Vanaf de oprichting is Epoch Times geconfronteerd met pogingen om de waarheid te onderdrukken – vooral door de Chinese Communistische Partij. Maar we zullen niet buigen. De Nederlandstalige editie van Epoch Times biedt op dit moment geen betalende abonnementen aan en aanvaardt op dit moment geen donaties. U kan echter wel bijdragen aan de verdere groei van onze publicatie door onze artikelen te liken en te her-posten op sociale media en door uw familie, vrienden en collega’s over Epoch Times te vertellen. Deze dingen zijn echt waardevol voor ons.