Sunday, 23 Jun 2024
(Illustratie door The Epoch Times, Shutterstock, Getty Images)

‘Duister en wanhopig’ – Hoe TikTok het brein van Amerikaanse tieners uitbuit

"Het doelwit van cognitieve oorlogsvoering zijn mensen; het slagveld is de hele menselijke samenleving," verklaarde de militaire spreekbuis van de CCP.

In november 2020 maakten de Schotts een huiveringwekkende rit van vier uur naar huis.

Ze hadden net gehoord dat hun 18-jarige dochter Annalee zelfmoord had gepleegd op de familieboerderij in Colorado.

Alles leek in orde toen ze haar die ochtend facetimeden om haar te laten weten dat ze rond 23.00 uur thuis zouden zijn van een familiebezoek in Texas. Nu wilden ze meteen bij haar zijn, maar ze hadden nog vier uur te gaan.

“Het was de langste, meest verschrikkelijke rit die we ooit hebben gemaakt,” vertelde Lori Schott aan The Epoch Times. “Het was net een vreselijke droom.”

“Ik zat uren in de auto en probeerde dit te verwerken. Ik weet nog dat ik tegen mijn zoon zei: ‘Het is niet waar. Ze is in de schuur. Ze is bij de dieren. Dit kan niet waar zijn. Dat kan ze niet gedaan hebben.'”

Maandenlang vroeg mevrouw Lori Schott zich af waarom haar dochter ervoor koos om een einde aan haar eigen leven te maken en wat ze als moeder had kunnen doen zodat het misschien anders was gelopen.

Na anderhalf jaar vond ze eindelijk de kracht om in de dagboeken van Annalee Schott te bladeren. Op een pagina met de titel “TikTok” schreef haar dochter: “Technisch gezien zou het probleem verdwijnen als ik zelfmoord pleeg”. Lori Schott geloofde dat de pagina citaten uit de app bevatte.

Een paar maanden later huurde Lori Schott een bedrijf in om in te breken in de telefoon van haar dochter.

Toen vond de moeder het antwoord: “Ik kan haar TikTok-pagina openen en ik zou hetzelfde voelen.” Zelfs twee jaar na het overlijden van Annalee Schott was haar TikTok-feed nog steeds verzadigd met depressiegerelateerde en suïcidale inhoud.

TikTok heeft een specifiek beleid tegen inhoud die kan leiden tot zelfbeschadiging of zelfmoord.

Maar toen een van Annallee’s vriendinnen thuiskwam van de universiteit en mevrouw Schott bezocht in 2022, onthulde ze haar dat zowel zij als Annalee naar een livestream van zelfmoord hadden gekeken op TikTok. Ze besloten de app daarna te verwijderen, om hem een week later weer te downloaden.

Annalee Schott met haar paard Roxy op haar familieboerderij in Merino, Colorado, op 13 september 2020. (Met dank aan Lori Schott)

“TikTok heeft gewoon haar hersenen overgenomen van wie ze dacht dat ze was,” zei mevrouw Lori Schott. “Naar mijn mening kwam TikTok erachter wie ze was en wat haar zwakke punten waren, en het voedde haar daarmee.”

“Die constante feeds aan haar op TikTok zijn tot op de dag van vandaag nog steeds – angst, depressie, ‘je hebt geen toekomst’.”

“En dat is verkeerd.”

Annalee Schott had ook accounts op andere socialemediaplatforms: Facebook, Instagram en Snapchat. Maar qua inhoud was TikTok absoluut het ergste, zei haar moeder.

Er is al jaren bezorgdheid over de immens populaire video-app die in Chinese handen is. Naast de effecten op de geestelijke gezondheid van jongeren, hebben wetgevers, veiligheidsfunctionarissen en experts alarm geslagen over het feit dat de gegevens van de app toegankelijk zijn voor Peking en dat het communistische regime de app zou kunnen gebruiken om beïnvloedingscampagnes uit te voeren en desinformatie te verspreiden.

Half maart nam het Huis met een overweldigende meerderheid een wetsvoorstel aan dat het Chinese moederbedrijf van de app zou dwingen om de app van de hand te doen of een verbod in de Verenigde Staten tegemoet te zien. Een herziene versie van de maatregel werd opgenomen in een pakket buitenlandse hulp van 95 miljard dollar dat op 20 april door het Huis werd goedgekeurd.

De Senaat is klaar om de maatregel deze week aan te nemen. President Joe Biden heeft gezegd dat hij de maatregel zal ondertekenen.

Schadelijke inhoud

Het in Peking gevestigde technologiebedrijf ByteDance introduceerde zijn korte-videoplatform Douyin in 2016 en zijn internationale versie, TikTok, een jaar later.

De gebruikers zijn exponentieel gegroeid. Meer dan 150 miljoen Amerikanen, bijna de helft van de bevolking, gebruiken de app nu. Ongeveer de helft van deze gebruikers is jonger dan 30 jaar. TikTok, met hoofdkantoren in Los Angeles en Singapore, is een volledige dochteronderneming van ByteDance.

Een man loopt langs een restaurant met een TikTok-logo in de etalage in Peking op 14 september 2020. (Greg Baker/AFP via Getty Images)

Geoffrey Cain, een journalist en technoloog, zei dat de geestelijke gezondheid van generatie Z in de Verenigde Staten te lijden heeft en dat een groot deel daarvan voortkomt uit een verslaving aan TikTok.

Door de blootstelling aan schadelijke inhoud van een nep 13-jarige met instellingen voor ouderlijk toezicht op verschillende socialemediaplatforms te vergelijken, ontdekte zijn onderzoek dat dergelijke gebruikers het gemakkelijkst toegang hadden tot schadelijke inhoud op TikTok.

De tests van zijn team toonden echter aan dat dezelfde schadelijke inhoud die beschikbaar is voor 13-jarige Amerikaanse TikTok-gebruikers niet toegankelijk is voor 13-jarigen die Douyin, de Chinese versie, gebruiken. In plaats daarvan zien Chinese gebruikers een waarschuwing van het Ministerie van Openbare Veiligheid over ongepastheid wanneer ze dezelfde video’s proberen te bekijken.

“De Chinese overheid weet dus duidelijk dat dit extreem schadelijke inhoud is,” vertelde Cain aan The Epoch Times. “Als je bedenkt dat ze in wezen ByteDance controleren, waarom staan ze dan toe dat TikTok dit laat zien in Amerika, terwijl in China ditzelfde materiaal allemaal verboden is?

“Ze weten dat het een verschrikkelijk effect heeft op kinderen, maar toch vinden ze het goed dat het hier wordt getoond.”

Een magisch algoritme

Mevrouw Lori Schott dacht dat TikTok alleen maar over schattige dieren en dansvideo’s ging. Ze had geen idee wat Annalee Schott eigenlijk te zien kreeg op de app.

“Het is alsof je haar een verschrikkelijke winkel in stuurt zonder waarschuwingssignaal, en je denkt dat het een snoepwinkel is,” zei ze. “Je gaat naar binnen en het is donker en wanhopig. Ik denk dat deze kinderen zo depressief worden dat ze connecties beginnen te maken, of die algoritmes tonen gerelateerde inhoud.”

Tristan Harris, een technologie-ethicus die medeoprichter is van het Center for Humane Technology, een non-profit organisatie die schadelijke technologie aan de kaak stelt, noemt dit “amplifaganda“, een samenstelling van “versterken” en “propaganda”.

Het is het “vermogen om selectief te versterken en de houding van mensen te beïnvloeden door hun aandacht te richten op de dingen waarop jij wilt dat ze zich richten, als een goochelaar”, aldus Harris.

Tijdens een hoorzitting in de Senaat eerder dit jaar bevestigde FBI-directeur Christopher Wray dat ByteDance eigenaar is van het algoritme van TikTok en dat het algoritme alleen zou kunnen werken als ByteDance ook toegang heeft tot de gegevens die door TikTok zijn verzameld.

FBI-directeur Christopher Wray (C) gaat een besloten briefing binnen in het Amerikaanse Capitool op 11 maart 2024. (Chip Somodevilla/Getty Images)

TikTok heeft herhaaldelijk volgehouden dat het onafhankelijk is van het Chinese moederbedrijf. Volgens TikTok worden de Amerikaanse klantgegevens opgeslagen in Virginia en geback-upt in Singapore, en het heeft nooit, en zal nooit, zijn Amerikaanse gegevens delen met het Chinese regime.

Uitgelekte audio van interne TikTok-vergaderingen in september 2021 maken echter melding van een in Peking gevestigde ingenieur als “Master Admin” met toegang tot alle gegevens, volgens een verslag van BuzzFeed. Volgens een recent artikel in Fortune rapporteerde een senior datawetenschapper bij TikTok in 2022 aan een leidinggevende van ByteDance in Peking.

Tijdens de hoorzitting in de Senaat vroeg senator Marco Rubio (R-Fla.), vicevoorzitter van de commissie, aan de FBI-directeur of ByteDance zich eraan moest houden als de Chinese Communistische Partij (CCP) wilde dat het “video’s zou uitbrengen die Amerikanen met elkaar laten vechten of samenzweringstheorieën verspreiden en ze naar elkaars keel doen grijpen”.

Wray bevestigde dat dit het geval zou zijn en voegde eraan toe dat “dat soort beïnvloedingsoperaties, of de verschillende soorten beïnvloedingsoperaties die u beschrijft, buitengewoon moeilijk te detecteren zijn.”

In een podcastdiscussie met Harris zei Aza Raskin, ondernemer en andere medeoprichter van Center for Humane Technology, dat TikTok een “culturele infrastructuur” is die de Amerikaanse cultuur kan beïnvloeden.

Naast het gebruik van een algoritme dat onder controle staat van de CCP, is de beveiliging van gegevens op de app ook een grote zorg geweest vanwege de greep van het regime op Chinese bedrijven. Volgens de Chinese contraspionagewet moet ByteDance wettelijk de gegevens van zijn Amerikaanse gebruikers overhandigen als de autoriteiten daarom vragen.

“Data voeden het TikTok-algoritme, wat vervolgens wordt gebruikt om ons denken te manipuleren,” zei Raskin.

The Epoch Times heeft contact opgenomen met TikTok voor commentaar.

(Boven) Een receptioniste werkt in het ByteDance kantoor in Shanghai op 27 juni 2023. (Onder) Een vrouw houdt een telefoon vast waarop de app TikTok wordt weergegeven. (Pedro Pardo/AFP via Getty Images, Oleksii Pydsosonnii/The Epoch Times)

Een ‘staatsgeheim’ algoritme

China maakt al sinds 2020 bezwaar tegen de verkoop van TikTok, toen president Donald Trump ByteDance beval de app af te stoten vanwege nationale veiligheidsrisico’s. Een potentiële overname door het in Texas gevestigde Oracle ging niet door. President Trump vaardigde ook een uitvoerend bevel uit om de app te verbieden, maar TikTok spande een rechtszaak aan en kreeg een gerechtelijk bevel om dit te blokkeren op grond van het Eerste Amendement.

Nadat president Biden in 2021 aantrad, verving hij het verbod door een onderzoek van het Commerce Department dat nog steeds geen verslag heeft opgeleverd. Ondertussen hebben Republikeinse wetgevers hoorzittingen gehouden en zijn ze blijven aandringen op het aanpakken van de nationale veiligheidsrisico’s die de app met zich meebrengt.

In maart 2023 maakte de woordvoerder van het Chinese ministerie van Handel sterk bezwaar tegen elke verkoop, op grond van een probleem met de export van technologie. Onlangs hebben de Chinese autoriteiten ByteDance ook laten weten dat Peking een verbod in de Verenigde Staten zou verkiezen boven een gedwongen verkoop, aldus The Wall Street Journal. Reuters rapporteerde dat de CCP in 2020 een soortgelijk standpunt innam.

Dit alles wijst erop dat de CCP het algoritme als een “staatsgeheim” behandelt, volgens Peter Schweizer, voorzitter van een denktank, het Government Accountability Institute.

“Voor mij is dat een indicatie van wat hun werkelijke belangen hier zijn. Het is niet om een platform te bieden voor commerciële activiteiten; het is om een platform te creëren als een beïnvloedingsoperatie,” vertelde hij onlangs aan The Epoch Times.

Cognitieve oorlogsvoering

Schweizer zei dat hij gelooft dat TikTok deel uitmaakt van de “cognitieve oorlogsvoering” van Peking om het Westen “dommer te maken”.

“Onze kinderen krijgen suikerspin van ByteDance; kinderen in China krijgen spinazie,” zei hij, verwijzend naar de twee verschillende versies van de app.

Cognitieve oorlogsvoering is een vorm van psychologische oorlogsvoering, een van de “drie oorlogsgebieden“-doctrine die ten grondslag ligt aan de uitgebreide campagne van de CCP om het Westen te infiltreren en te ondermijnen.

Soldaten van het Chinese Volksbevrijdingsleger verzamelen zich tijdens een militaire training in de regio Xinjiang in het noordwesten van China, op 4 januari 2021. (STR/AFP via Getty Images)

Een vooraanstaand militair theoreticus van een elite defensie-universiteit in China definieerde “cognitieve ruimte” als “de immateriële dimensie waarin gevoelens, wilskracht, overtuigingen en waarden bestaan”.

In een artikel uit 2017, gepubliceerd in de officiële krant van het leger van de CCP, schreef hij: “Het doelwit van cognitieve oorlogsvoering zijn mensen; het slagveld is de hele menselijke samenleving.”

De auteur pleitte voor het gebruik van “informatie en populaire spirituele en culturele producten als wapens” om “direct in te grijpen in of controle uit te oefenen over de hersenen van de vijand”, om mentale schade toe te brengen en zelfs om hen actie te laten ondernemen tegen hun eigen belangen, zoals overgave of zelfmoord.

Daarnaast ontdekten Chinese wetenschappers in een door de staat gefinancierd onderzoeksproject dat emotionele online inhoud zeer effectief kan worden ingezet voor propagandadoeleinden.

De auteurs zeiden dat emotionele inhoud “het publiek de illusie kan geven van ‘onafhankelijk denken’ en irrationele emoties kan toeschrijven aan ‘rechtvaardige verontwaardiging’ of ’empathie’, waardoor waardeverwarring wordt versterkt.”

Schweizer zei dat TikTok, een emotioneel platform voor jonge mensen, een perfect medium is voor de propaganda van de CCP.

“De propaganda zegt: ‘Zodra ze die lijn overschrijden en denken dat dat gevoel van hen is, dan hebben we ze, want nu kunnen we ze sturen in de richting die ze op willen,'” zei hij.

“En dat doen ze nu al.”

De pressiecampagne van TikTok

De pressiecampagne van TikTok tegen het wetsvoorstel dat Chinese desinvestering afdwingt, laat de mobiliserende kracht van de app zien.

Begin maart moedigde TikTok zijn gebruikers aan om te lobbyen tegen de wetgeving. Veel gebruikers kregen een popup-bericht bij het openen van de app: “Onderneem actie: Spreek je uit tegen een uitschakeling van TikTok.” Gebruikers konden vervolgens hun postcode invoeren om de telefoonnummers van hun congresvertegenwoordigers te vinden.

Belangrijke voorstanders van het TikTok-wetsvoorstel ontvingen “duizenden” telefoontjes. Kinderen belden en dreigden met zelfmoord als het wetsvoorstel zou worden aangenomen, aldus Rep. Chip Roy (R-Texas).

Nadat het Huis de wetgeving half maart met een overweldigende meerderheid van 352-65 stemmen had aangenomen, begonnen senatoren dezelfde telefoontjes te ontvangen.

Er werd een alarmerend bericht achtergelaten voor senator Thom Tillis (R-N.C.), dat hij op sociale media plaatste.

Senator Thom Tillis (R-N.C.) vertrekt na een lunch met Republikeinen van de Senaat in het Amerikaanse Capitool op 1 juni 2023. (Anna Moneymaker/Getty Images)

“Oké, luister, als je TikTok verbiedt, zal ik je vinden en neerschieten,” zegt een vrouwelijke beller terwijl anderen op de achtergrond giechelen. “Dat is de job van mensen en dat is mijn enige entertainment. En mensen verdienen daar ook geld mee, weet je. Ik probeer zo rijk te worden. Maar goed, ik zal je neerschieten en vinden en in stukken hakken. Doei!”

Wetgevers hebben gezegd dat het wetsvoorstel geen verbod op TikTok is, maar een maatregel om Amerikanen te beschermen tegen apps met algoritmes en gegevensverzameling die worden gecontroleerd door buitenlandse tegenstanders. Ze merken op dat TikTok kan blijven opereren als het de banden met zijn in China gevestigde moederbedrijf verbreekt.

TikTok zegt iets anders. “Dit wetsvoorstel is een regelrecht verbod op TikTok, hoezeer de auteurs dit ook proberen te verhullen,” vertelde een woordvoerder van TikTok vorige maand in een e-mail aan The Epoch Times.

“Deze wetgeving zal de rechten op grond van het Eerste Amendement van 170 miljoen Amerikanen met voeten treden en 5 miljoen kleine bedrijven beroven van een platform waarop ze vertrouwen om te groeien en banen te creëren.”

Ondertussen heeft TikTok ook een grootscheepse pr-campagne gevoerd in Washington.

Het bedrijf heeft advertenties op groot scherm geplaatst op Union Station en Reagan Airport waarin staat: “TikTok heeft alleen al in 2023 24 miljard dollar bijgedragen aan de Amerikaanse economie.” In de kleine lettertjes wordt Oxford Economics als bron genoemd. Wat er niet staat is dat de studie is uitgevoerd in opdracht van TikTok.

Volgens een hooggeplaatste wetgevende assistent heeft TikTok geprobeerd om deel te nemen aan hoorzittingen van het Congres zodat zijn CEO kan plaatsnemen naast leidinggevenden van socialemediaplatforms Meta en X. Op deze manier zouden Amerikanen TikTok kunnen zien als gewoon een ander in Californië gevestigd socialemediabedrijf.

Een TikTok-reclame bij de treinhalte Union Station in Washington op 31 maart 2023. (Madalina Vasiliu/De Epoch Times)

Gewoon een ander socialmediaplatform?

Een ander incident onthult dat TikTok meer is dan alleen een entertainment- en e-commerceplatform voor China.

Op 17 april rapporteerde Politico dat ambtenaren van de Chinese ambassade een ontmoeting hadden met medewerkers van het Congres om te lobbyen tegen het TikTok-wetsvoorstel.

Leiders van de Senate Intelligence Committee vertelden The Epoch Times dat de inspanningen van de Chinese ambassade aantonen dat de CCP TikTok beschouwt als een “strategische troef” voor beïnvloedingsoperaties in de Verenigde Staten.

Volgens het Pew Research Center krijgen ongeveer vier op de tien TikTok-gebruikers in de Verenigde Staten regelmatig hun nieuws via het platform, en de overgrote meerderheid is tussen de 18 en 29 jaar oud.

Cain zei dat TikTok de communicatie-infrastructuur van de Verenigde Staten is binnengedrongen, die in democratische landen meestal zwaar bewaakt wordt door buitenlands eigenaarschap te beperken.

“TikTok dient in wezen hetzelfde doel als CNN of Fox News,” zei hij. “Stel je de chaos voor die zou ontstaan als de Chinese overheid CNN zou controleren.”

Hij zei dat het TikTok-wetsvoorstel simpelweg bestaande wetten aanpast om de regulering van de communicatie-infrastructuur uit te breiden naar sociale media. Maar door zich voor te doen als gewoon een ander Amerikaans socialmediaplatform, kan TikTok profiteren van xenofobe, anti-Aziatische of vrije-meningsuiting-argumenten tegen het wetsvoorstel.

Maar leiders van buitenlandse opponenten moeten geen onbeperkte rechten hebben volgens het Eerste Amendement in de Verenigde Staten, zei Cain.

Lori Schott (L) houdt de foto van haar dochter Annalee vast tijdens een bijeenkomst in Washington, D.C., op 31 januari 2024. (Jemal Countess/Getty Images)

Hij zei dat hij denkt dat het slechts een kwestie van tijd is voordat TikTok wordt verkocht of verboden.

Dat lijkt inderdaad het geval te zijn nu de Senaat het door het Huis aangenomen wetsvoorstel waarschijnlijk zal goedkeuren, wat ByteDance een jaar de tijd geeft om zijn bezit van TikTok af te stoten of te worden verboden.

“Het is jammer dat het Huis van Afgevaardigden de dekmantel van belangrijke buitenlandse en humanitaire hulp gebruikt om er opnieuw een verbodswet door te jagen die de vrijheid van meningsuiting van 170 miljoen Amerikanen met voeten treedt”, verklaarde TikTok zondag. Het bedrijf heeft zijn werknemers ook verteld dat het een aanklacht zal indienen op grond van het Eerste Amendement.

Ondertussen is mevrouw Lori Schott vastbesloten om het verhaal van Annalee Schott te vertellen om meer jongeren en hun ouders te helpen.

“Telkens als ik denk dat ik geen stap meer vooruit kan zetten over dit onderwerp of het verhaal niet meer kan vertellen, hoef ik alleen maar haar TikTok-account te openen en te zien dat het [de content feed] tot op de dag van vandaag doorgaat,” zei ze.

Voor hulp, bel of sms de zelfmoordlijn op het nummer 1813 (België) of 113 (Nederland)

Gepubliceerd door The Epoch Times (22 april 2024): ‘Dark and Despairing’—How TikTok Exploits the Minds of American Teens

 

 

Hoe u ons kunt helpen om u op de hoogte te blijven houden

Epoch Times is een onafhankelijke nieuwsorganisatie die niet beïnvloed wordt door een regering, bedrijf of politieke partij. Vanaf de oprichting is Epoch Times geconfronteerd met pogingen om de waarheid te onderdrukken – vooral door de Chinese Communistische Partij. Maar we zullen niet buigen. De Nederlandstalige editie van Epoch Times biedt op dit moment geen betalende abonnementen aan en aanvaardt op dit moment geen donaties. U kan echter wel bijdragen aan de verdere groei van onze publicatie door onze artikelen te liken en te her-posten op sociale media en door uw familie, vrienden en collega’s over Epoch Times te vertellen. Deze dingen zijn echt waardevol voor ons.