Thursday, 20 Jun 2024
(Illustratie door The Epoch Times, Chien-Min Chung/AP Photo, met dank aan Allen Zeng, Minghui, Getty Images)

Het wijdvertakte radionetwerk dat de Chinese firewall niet kan tegenhouden

Met 120 zendmasten verspreid rondom China beschikt Sound of Hope over een van de grootste kortegolfradionetwerken.

Opgesloten in een overvolle Chinese gevangenis verborg de blinde advocaat Chen Guancheng zijn dierbaarste bezit voor de bewakers – in een melkkarton.

Een kortegolfradio in zakformaat.

Drie jaar lang keek Chen uit naar de uren na de avondklok. Met een deken over zijn hoofd en de metalen antenne van de radio parallel aan zijn lichaam, lag hij stil terwijl het trillende apparaat onder zijn oor de wereld buiten de gevangenismuren tot leven bracht. Petitionarissen, demonstranten, mensenrechtenschendingen, een volksbeweging om de banden met de Chinese Communistische Partij (CCP) te verbreken – in dat kleine ruisende stemmetje zag hij ze allemaal. Hij was vrij.

In de tien jaar sinds Chen naar de Verenigde Staten ontsnapte, is het aanbod van westerse zenders voor informatiehongerige Chinezen zoals hij aanzienlijk geslonken.

Radiogiganten als BBC, Deutsche Welle en Voice of America hebben hun service aan China teruggeschroefd of hun programma’s online geplaatst. Ondertussen lijkt de “Grote Firewall”, het censuurapparaat van het regime dat China digitaal isoleert, met de dag groter te worden.

Tegen deze trend in is er het grotendeels door vrijwilligers gerunde radionetwerk Sound of Hope, waarvan de uitzendingen van 10 uur ‘s avonds tot middernacht Chen op de hoogte hielden van actuele zaken in China tijdens zijn jaren in de gevangenis.

Het bedrijf heeft nu een van de grootste kortegolfradionetwerken rondom China, met ongeveer 120 stations die 24 uur per dag, 7 dagen per week signalen naar China uitzenden.

Allen Zeng, medeoprichter en CEO van Sound of Hope, ziet de kortegolf als het antwoord op de informatieblokkade van het regime.

Allen Zeng, medeoprichter en CEO van Sound of Hope. (Jennifer Zeng/The Epoch Times)

“Ze kunnen het internet uitschakelen waarna ze moorden en bloed vergieten om het daarna weer terug aan te zetten”, zei hij tegen The Epoch Times, verwijzend naar het Iraanse patroon om het internet te blokkeren tijdens nationale protesten.

Maar de kortegolfradio “kunnen ze op geen enkele manier uitschakelen”, zei Zeng.

“Het is net als de regen die uit de lucht valt – ze hebben geen enkele manier om het weer te blokkeren.”

Een stem om op te vertrouwen

In 2004 begon voor Zeng, toen een ingenieur in Silicon Valley vlakbij San Francisco, een onwaarschijnlijke reis.

In China was een grootschalige nationale campagne aan de gang, gericht tegen bijna één op de 13 Chinezen die leven volgens waarachtigheid, mededogen en verdraagzaamheid, de drie basiswaarden van de geloofsgroep Falun Gong.

Willekeurige opsluiting, slavenarbeid, mishandeling door middel van psychiatrische drugs en seksueel misbruik – de verhalen die uit China kwamen waren zodanig misselijkmakend dat Zeng en een team van gelijkgestemde Chinese expats vonden dat ze niet langer konden toekijken.

(Onder) De politie houdt een Falun Gong-beoefenaar aan terwijl een menigte zich verzamelt op het Plein van de Hemelse Vrede in Peking op 1 oktober 2000. (Boven) Twee Chinese politieagenten arresteren een Falun Gong-beoefenaar op het Plein van de Hemelse Vrede in Peking op 10 januari 2000. (Chien-Min Chung/AP Foto)

“We moesten er iets aan doen. We moesten het moorden stoppen,” zei hij.

Het eerste dat in hem opkwam was de kortegolfradio die in China al sinds de Koude Oorlog een begrip was geworden en die Zeng zowel als vele andere studenten in 1989 gebruikten voor informatie toen de autoriteiten hun tanks over de demonstranten op het Plein van de Hemelse Vrede rolden.

“Omdat niets anders te vertrouwen was,” zei hij.

Met weinig budget en knowhow begon het team op kleine schaal: ze huurden een uur zendtijd van de Taiwanese nationale omroep Radio Taiwan International.

“Negen commentaren op de Communistische Partij”, een reeks artikelen die de ware aard van de Chinese Communistische Partij blootlegt. (The Epoch Times)

Rond die tijd was “Nine Commentaries on the Communist Party” (Negen commentaren op de communistische partij), een redactionele serie van The Epoch Times die de aard van het Chinese regime blootlegde, net gepubliceerd en Sound of Hope maakte er een podcast van.

Het was zo’n hit in Peking dat kortegolfradio’s maandenlang uitverkocht waren.

De respons en bemoedigende woorden die ze af en toe konden ontvangen van luisteraars die de Chinese internetcensuur wisten te omzeilen, hielden het team van Zeng op de been. Dissidenten droegen hun steentje bij en de programma’s diversifieerden. Al snel vormden ze de grootste contractant van Radio Taiwan International.

De grootte van het publiek van het netwerk is moeilijk in te schatten gezien het gebrek aan transparantie voor gegevens uit China.

Sound of Hope werd echter zo invloedrijk dat het de aandacht van Peking trok. Het Chinese regime begon druk uit te oefenen op de Taiwanese partner van het radionetwerk.

Uiteindelijk trok de Taiwanese omroep zich terug. Sound of Hope was terug bij af.

Wandelen in het donker

Opgeven kwam echter niet in de woordenschat van Zeng voor.

Toen de samenwerking met Taiwan op de klippen liep, gingen de ingenieurs aan de slag om hun eigen oplossingen te ontwikkelen. Ze lieten zich inspireren door de radiogolven van vissersschepen om hun eigen zender te bouwen.

Het resultaat was een minitoren in Taiwan met antennes die zich als vleugels uitspreidden. Ze gaven het de bijnaam “Zeemeeuw”.

Het team had de lat hoog gelegd. De eerste “zeemeeuw” had een vermogen van 100 watt – een duizendste van de radiodienst die ze van de Taiwanese omroep hadden gehuurd.

“Het was het enige dat we ons konden veroorloven,” zei Zeng.

“Zeemeeuw” nr. 1 was een kort leven beschoren, net als veel van zijn opvolgers waarvan de Chinese autoriteiten de signalen snel verstoorden. Maar voor het team was het een belangrijke stap voorwaarts: Met amper 100 watt hadden ze toch nog steeds een kans om gehoord te worden.

Stations van Sound of Hope in de buurt van China in 2014 en 2015. (Met dank aan Allen Zeng)

Met elke nieuwe creatie bleven ze productief en pasten ze hun apparatuur aan.

“Het was net als lopen in het donker – we wisten niet of er een einde aan deze tunnel zou komen,” zei Zeng.

Uiteindelijk, bij de 16e poging, zagen ze een doorbraak. Het signaal brak door en bleef stabiel.

Zeng dacht dat ze op dat moment alle stoorkracht van China hadden opgebruikt.

“We hebben ze behoorlijk overtroffen,” zei hij. “Ze kunnen niet zo snel manoeuvreren als wij.”

Uitbreiding

Afgezien van de technische uitdagingen was het niet eenvoudig om de stations aan het werk te krijgen.

De wildernis, hun beste locatie voor een ononderbroken signaal, is ook een toevluchtsoord voor enge beesten, van schorpioenen tot slangen. Hsieh Shih-mu, een vrijwilliger, stapte een keer op een slang en zag er nog veel meer tijdens het bouwen van enkele van de eerste “zeemeeuwen” in de zuidpunt van Taiwan. Vaak zat hij, nadat hij op een motorfiets over de pikzwarte bergweg naar huis was geslingerd, onder de muggenbeten.

Het pad was smal en modderig en na regen werd het nog meer verraderlijk. Op een keer viel een andere vrijwilliger bijna van de heuvel – en dat zou ook gebeurd zijn als er geen boomtakken langs de weg waren geweest die zijn motor tegenhielden. Ze moesten een takelwagen bellen om de man weer naar boven te slepen.

Beton mengen, metaal lassen en schachten monteren: ze zetten alles vanaf nul in elkaar. Als er één stap fout ging, stond hun leven op het spel.

Zelfs nadat een radiotoren in werking was gesteld, verouderden en begaven onderdelen het. Pekings storing, wilde dieren, zwaar weer, alles kon in de weg staan. Iemand moest het signaal constant in de gaten houden, klaar om elk probleem op te lossen.

“We wisten niet hoeveel impact we hadden, maar we hoorden dat dit iets werkbaars was, dus we gingen er gewoon mee door,” vertelde Hsieh aan The Epoch Times. “En we bleven doorgaan.”

De locatie waar Hsieh Shih-mu het station in het zuiden van Taiwan bouwde, op 31 januari 2024. De weg is sinds 2015 geasfalteerd. (Met dank aan Hsieh Shih-mu)

Zijn plek, boven op een berg in het zuiden van Taiwan, op een zeestraat verwijderd van het Chinese vasteland, besloeg de Parelrivierdelta van Zuid-China, een belangrijk productie- en economisch centrum in China.

Momenteel bereikt het hele radionetwerk, volgens een “bescheiden schatting”, 60 procent van China en 80 procent van de bevolking, inclusief het zwaar bewaakte Tibet en Xinjiang.

Volgens Zeng genereert Sound of Hope inkomsten uit haar activiteiten in de VS, leasing aan andere radionetwerken en donaties.

Met 120 stations rondom China is het “meeuwennetwerk” meerdere malen groter dan dat van Voice of America en Radio Free Asia. En dat terwijl beide netwerken belastinggeld ontvangen om hun activiteiten te ondersteunen, aldus Zeng.

Klappen

Omdat de CCP de luchtgolven van Sound of Hope niet kon blokkeren, richtte ze haar pijlen op de infrastructuur van het netwerk op de grond.

Na het traceren van signalen om de locaties van de “meeuwen” te vinden, oefenden agenten van het regime druk uit op de gastlanden om het radionetwerk van de kaart te vegen.

Eén doelwit was de Sound of Hope “meeuw” in het noorden van Thailand. In augustus 2018 werd het station overvallen door de politie, die de apparatuur ontmantelde en alles meenam uit het station, zelfs elektrische ventilatoren, volgens de Taiwanese zakenman Chiang Yun-hsin, die daar de leiding had.

“Het was gewoon verbijsterend,” vertelde hij aan The Epoch Times.

Chiang werd in november gearresteerd en ‘s nachts naar een politiebureau in Bangkok gebracht.

Na zijn arrestatie hoorde Chiang van een van de agenten dat de Chinese politie zijn kantoor had gelokaliseerd via satellietbeelden. De Chinese politie was zo vastbesloten om actie te ondernemen dat ze naar Bangkok waren gevlogen om van hun Thaise collega’s te eisen dat ze het netwerk zouden neerhalen. De aanklager vertelde zijn advocaat later dat de Chinese ambassade erop stond dat hij naar de gevangenis zou worden gestuurd.

“Ze wilden een voorbeeld stellen”, zei Chiang.

Chiang, die Falun Gong beoefent, zei dat de Chinese autoriteiten hadden geprobeerd om een negatieve indruk van hem te wekken door zijn geloof in diskrediet te brengen bij de Thaise autoriteiten. Toen Chiang op de eerste ochtend van zijn detentie aan het mediteren was, werd een Thaise officier getroffen door zijn vreedzame houding en vroeg zich hardop af waarom hij als een gevaarlijke man werd omschreven.

Uiteindelijk werd Chiang uit Thailand verdreven met een verbod van 10 jaar en keerde hij terug naar Taiwan zonder spijt – hij had gedaan wat juist was, zei hij.

Hij herinnerde zich hoe twintig jaar geleden in Changchun in het noordoosten van China een groep medebeoefenaars van Falun Gong hun leven riskeerden door een Chinees staatstelevisiesignaal te kapen om een programma uit te zenden dat de haatpropaganda van de partij tegen Falun Gong weerlegde. Deze actie leidde tot een woedend regime. De vervolging werd zelfs verder opgedreven en miljoenen mensen werden gearresteerd.

Liu Chengjun, die toegang forceerde tot het Changchun Kabeltelevisienetwerk, voordat hij werd doodgemarteld in de gevangenis van Jilin. (Minghui)

Aan de andere kant van de zeestraat tussen het Chinese vasteland en Taiwan had Chiang gelezen over de afschuwelijke martelingen die veel slachtoffers eisten in Chinese gevangenissen en hij had er verschillende ontmoet die hun vaderland moesten verlaten om te overleven.

Vergeleken met hen, zei hij, was de prijs die hij betaalde “onbeduidend”.

De kostbare radio

Chen Guancheng is een autodidactische advocaat die opkwam voor de armen in China, kreeg zijn eerste kortegolfradio in de jaren ’90. Tot 2012, toen hij naar de Amerikaanse ambassade vluchtte en zijn vrijheidsstrijd naar de Verenigde Staten won, had hij er altijd eentje bij zich, wanneer dat mogelijk was.

Tijdens zijn opsluitingen en gevangenisstraf voor zijn verdediging van de mensenrechten, vormde dat apparaatje zijn ogen en oren, waarmee hij op de hoogte bleef van wat er in de wereld gebeurde.

Chen Guangcheng, een autodidactische advocaat die opkwam voor de armen in China. (Lionel Bonaventure/AFP via Getty Images)

Toen de autoriteiten hem in de gevangenis opsloten omdat hij zich uitsprak tegen het gedwongen abortusbeleid van het regime, smokkelde hij zo’n radio mee naar binnen en met zijn melkkartonplannetje misleidde hij alomtegenwoordige camera’s, oplettende medegevangenen en bewakers die om de twee weken hun spullen doorzochten.

Zelfs nu smartphones en computers alomtegenwoordig zijn, is deze beproefde technologie nog steeds relevant, vooral op het Chinese platteland, aldus Chen. Het lage prijskaartje blijft moeilijk te overtreffen, net als de capaciteit om te informeren, onafhankelijk van de beschikbaarheid van internet.

“Het is eenrichtingscommunicatie, maar het is nog steeds cruciaal,” vertelde hij aan The Epoch Times. “Zelfs als je opgesloten wordt, zullen je gedachten tenminste niet uit de pas lopen in deze maatschappij.”

Chen beschreef Sound of Hope als “fundamenteel” vanwege haar gedetailleerde verslagen over de sociale toestand in China.

“Iemand moet het lijden in dat deel van de wereld in de gaten houden en het internationaal onder de aandacht brengen,” zei hij. “Er zouden meer middelen moeten worden ingezet op dit gebied.”

Terwijl vele anderen zich terugtrekken, belooft Sound of Hope precies het tegenovergestelde te doen.

“Dit is waar de Chinese regering het meest bang voor is,” zei Zeng. “Waarom zouden ze anders zoveel moeite doen om het tegen te houden, zelfs tot op de dag van vandaag?”

Gepubliceerd door The Epoch Times (31 januari 2024): The Sprawling Radio Network That China’s Firewall Can’t Stop

 

Hoe u ons kunt helpen om u op de hoogte te blijven houden

Epoch Times is een onafhankelijke nieuwsorganisatie die niet beïnvloed wordt door een regering, bedrijf of politieke partij. Vanaf de oprichting is Epoch Times geconfronteerd met pogingen om de waarheid te onderdrukken – vooral door de Chinese Communistische Partij. Maar we zullen niet buigen. De Nederlandstalige editie van Epoch Times biedt op dit moment geen betalende abonnementen aan en aanvaardt op dit moment geen donaties. U kan echter wel bijdragen aan de verdere groei van onze publicatie door onze artikelen te liken en te her-posten op sociale media en door uw familie, vrienden en collega’s over Epoch Times te vertellen. Deze dingen zijn echt waardevol voor ons.