Wednesday, 12 Jun 2024
London Bridge, Lake Havasu City, Arizona. (HavAZ2018 / CC BY-SA 4.0)

Robert McCulloch: de man die Londen Bridge kocht

In deze aflevering van Profielen in de geschiedenis ontmoeten we de man die kettingzagen maakte, een stad bouwde en een van de beroemdste bruggen ter wereld herbouwde.

Soms als mensen plotseling een financiële meevaller hebben, gaan ze meteen op hun lauweren rusten en met vervroegd pensioen. Robert McCulloch (1911-1977) was niet zo iemand.

De grootvader van McCulloch, John Irvin Beggs, had op verschillende manieren fortuin gemaakt, onder andere door de elektrische centrales van Thomas Edison over de hele wereld te implementeren. Toen hij in 1925 stierf, ging zijn fortuin naar zijn nakomelingen.

De jonge McCulloch zou dat geld gebruiken om te investeren in zichzelf en in talloze zakelijke ondernemingen. Hij studeerde af aan de Stanford University, trouwde in 1935 met Barbra Briggs, de dochter van Stephen F. Briggs, medeoprichter van Briggs & Stratton, en begon zijn eerste bedrijf, de McCulloch Engineering Company. Het bedrijf bouwde racemotoren en superchargers. McCulloch zou al snel zijn eigen fortuin maken in de wereld van grote en kleine motoren.

Grote en kleine motoren

Toen Amerika betrokken raakte bij de Tweede Wereldoorlog, kreeg McCulloch overheidscontracten om motoren te bouwen voor het U.S. Army Air Corps. Zijn bedrijf, dat een nieuwe tak zou oprichten met de naam McCulloch Aircraft Corporation, bouwde kleine tweecilinder drone motoren. Een interessante opmerking: één van de bedrijven die de motoren gebruikte was Radioplane, opgericht door acteur en uitvinder Reginald Denny. Als onderdeel van het marketingplan van Radioplane (of beter gezegd het marketingplan van het Amerikaanse leger), gebruikten ze een mooie jongedame om te poseren met de prop en de motor. Haar naam was Norma Jeane Dougherty in die tijd. Later zou ze haar naam veranderen in Marilyn Monroe.

Meteen na de oorlog veranderde McCulloch de naam van zijn bedrijf in McCulloch Motors Corporation. Het bedrijf bleef succes boeken, maar het waren niet de auto- of vliegtuigmotoren die de naam vestigden. Het was een veel kleinere motor. De ontwikkeling van de tweemans kettingzaag (5-49) maakte de weg vrij voor innovatie binnen de bosbouwindustrie.

Een paar jaar na de productie van de 5-49 kettingzaag, veranderde McCulloch de industrie voorgoed door de lichtgewicht eenmans kettingzaag, de 3-25, te ontwikkelen. De naam McCulloch zou synoniem worden (en blijven) met kettingzagen en zou in 1968 de Power Mac 6 produceren, ‘s werelds lichtste kettingzaag. Interessant genoeg was 1968 het jaar waarin McCulloch het hoogtepunt van zijn roem zou bereiken, maar dat had niets te maken met motoren.

Een McCulloch. (Hgrobe/CC BY 3.0)

Bouwen aan een paradijs

Ongeveer tien jaar eerder richtte McCulloch McCulloch Properties op. Zijn visie achter het bedrijf was niet zozeer het bouwen van buurten, maar eerder van steden. In 1958 zette McCulloch zijn zinnen op de Sonorawoestijn, meer bepaald in het westen van Arizona. Hij kocht 3.500 hectare langs het kunstmatige Lake Havasu, dat was ontstaan door het afdammen van de Colorado River. Vier jaar later kocht hij nog eens 13.000 hectare. Zijn doel was om een woestijnparadijs te bouwen. Op 30 september 1963 werd Lake Havasu City opgericht door een resolutie van de county. McCulloch huurde Cornelius Vanderbilt Wood Jr. in, die de hoofdontwerper van Disneyland was geweest, om de gemeenschap te ontwerpen.

Ondanks het feit dat Wood werd ingehuurd voor deze ambitieuze onderneming, was het moeilijk om kopers ervan te overtuigen land te kopen in de letterlijk verlaten stad. Lake Havasu City had een attractie nodig. Aan de overkant van de vijver (dat wil zeggen, de Atlantische Oceaan) ontdekten de ambtenaren van Engeland dat de London Bridge langzaam maar zeker wegzakte in de rivier de Theems als gevolg van het drukke verkeer (wat een nieuwe draai gaf aan het liedje “London Bridge Is Falling Down”).

Een Londens gemeenteraadslid, Ivan Luckin, wiens carrière uit kranten en reclame bestond, raadde aan om de brug te verkopen in plaats van hem te vernietigen en suggereerde dat als iemand geïnteresseerd zou zijn om hem te kopen, het waarschijnlijk een rijke Amerikaan zou zijn. Hij had gelijk.

Een stukje Britse geschiedenis kopen

“London Bridge is niet zomaar een brug,” zei Luckin tijdens een persconferentie in New York. “Het is de erfgenaam van 2000 jaar geschiedenis die teruggaat tot de eerste eeuw na Christus, tot de tijd van het Romeinse Londinium.”

Toen McCulloch en Wood over de brug hoorden, waren ze meteen geïntrigeerd. Het maakte niet uit dat Lake Havasu City geen brug nodig had.

McCulloch kreeg te horen dat alleen al het ontmantelen van de brug ongeveer $1,2 miljoen zou kosten. De verzendkosten zouden nog eens $240.000 bedragen. In april 1968 sloot McCulloch een vreemde deal met de eigenaars die al stonden te popelen om van de 305 meter lange brug af te komen. Hij besloot twee keer de ontmantelingskosten te betalen en nog eens $60.000 ($1000 voor elk jaar dat hij oud zou zijn tegen de tijd dat de brug in zijn nieuwe stad zou worden geopend).

Een genummerde steen die is gebruikt om de London Bridge weer in elkaar te zetten, nu te vinden in Lake Havasu City, Arizona. (Skarg/CC BY 3.0)

Scheepvaart en wederopbouw van de Londense brug

De brug werd zorgvuldig ontmanteld, waarbij elke steen werd gemarkeerd om weer precies zo te worden opgebouwd als hij was geweest. In totaal werd 10.000 ton (waaronder 10.276 granieten blokken en de lantaarnpalen die waren gemaakt van de omgesmolten kanonnen van Napoleon die door de Britten waren buitgemaakt na de Slag bij Waterloo) verscheept over de Atlantische Oceaan, door het Panamakanaal en noordwaarts naar de haven van Los Angeles.

De hele brug kwam uiteindelijk op 4 juli 1968 aan bij de Amerikaanse douane. Gewoonlijk berekent de Amerikaanse douane invoerrechten, maar deze buitenlandse import was vrijgesteld. Omdat hij meer dan 100 jaar oud was, werd hij als “antiek” beschouwd en daarom vrijgesteld van invoerrechten. De aankoop werd zelfs opgenomen in het “Guinness Book of World Records” als het grootste antiek dat ooit werd verkocht.

Het werk aan de brug begon en na een kostprijs van $7 miljoen was de brug op 10 oktober 1971 klaar. De 305 meter lange brug ging echter niet over droge grond. Een deel van het nieuw gestichte Lake Havasu City was een schiereiland dat uitstak in de Colorado River en Lake Havasu scheidde van Thompson Bay. Misschien geïnspireerd door de oversteek van het Panamakanaal door de brug, of misschien uit pure noodzaak, werd er een kanaal gegraven dat het meer en de baai met elkaar verbond en direct onder de brug door stroomde.

Een feestelijke opening

De inwijdingsceremonie van de brug in Lake Havasu City op 10 oktober werd met groot enthousiasme ontvangen. Ongeveer 50.000 mensen woonden de ceremonie bij, waaronder de burgemeester van Londen, acteur Robert Mitchum en komiek Dan Rowan. Onderdeel van de festiviteiten waren skydivers, vuurwerk, muziekkorpsen, heteluchtballonnen en een diner van rosbief en kreeft, dat deed denken aan het diner dat werd geserveerd aan Koning Willem IV tijdens de onthulling van de originele brug in 1831.

De brug bleek precies wat de stad nodig had. In 1974 kwamen ongeveer 2 miljoen toeristen de brug bezoeken. De stad groeide in de loop der jaren exponentieel en heeft momenteel bijna 60.000 inwoners. De brug blijft de grootste attractie van de stad.

McCulloch heeft tijdens zijn leven veel dingen bereikt en uitgevonden, van motoren tot steden. Hij vond zelfs een stoomauto uit (hoewel de ontwikkeling ervan uiteindelijk kostbaar bleek) en een vliegende auto (waarvan er slechts 100 werden gemaakt wegens gebrek aan vraag). Maar het was McCullochs grote gok (sommigen noemden het “McCulloch’s Folly”) om Lake Havasu City te bouwen en de London Bridge aan te kopen en te importeren die zijn grootste beloning en meest blijvende nalatenschap bleek te zijn.

Wil je andere soorten kunst- en cultuurartikelen zien? Mail ons dan je verhaalideeën of feedback naar features@epochtimes.nyc

Origineel gepubliceerd op The Epoch Times (13 november 2023): Robert McCulloch: The Man Who Bought London Bridge

Hoe u ons kunt helpen om u op de hoogte te blijven houden

Epoch Times is een onafhankelijke nieuwsorganisatie die niet beïnvloed wordt door een regering, bedrijf of politieke partij. Vanaf de oprichting is Epoch Times geconfronteerd met pogingen om de waarheid te onderdrukken – vooral door de Chinese Communistische Partij. Maar we zullen niet buigen. De Nederlandstalige editie van Epoch Times biedt op dit moment geen betalende abonnementen aan en aanvaardt op dit moment geen donaties. U kan echter wel bijdragen aan de verdere groei van onze publicatie door onze artikelen te liken en te her-posten op sociale media en door uw familie, vrienden en collega’s over Epoch Times te vertellen. Deze dingen zijn echt waardevol voor ons.