Wednesday, 17 Jul 2024
Sommige wetenschappers suggereren dat we al in een dystopie leven - een dystopie die de samenlevingen uit romans weerspiegelt. Een scène uit de film Blade Runner 2049. (MovieStillsDB)

Wat zegt de populariteit van dystopieën over onze samenleving?

Nog maar 150 jaar geleden was het genre dystopische fictie vrijwel onbekend. Nu liggen de boekenplanken er vol van. Waarom?

Totale bewaking. Complexe roosters van controle. Gedachtenpolitie. Hersenspoeling. Gure steden ontdaan van gevoelens, rebellie en gedachten. Geavanceerde technologische controle- en strafmiddelen. Zuiveringen van ongewenste dissidenten of leden die niet langer nuttig zijn voor het collectief.

Dit zijn de beelden die door ons hoofd schieten als we denken aan een dystopie, een scenario dat ons moderne bewustzijn achtervolgt en dat, als gevolg daarvan, onze literatuur en film op diepgaande manieren vormgeeft.

Maar waarom? Nog maar 150 jaar geleden was dit soort fictie vrijwel ongehoord – nu liggen de boekenplanken vol met deze romans en zitten de bioscopen vol met bioscoopbezoekers die staan te popelen om te proeven van een dystopische wereld. Door welke culturele, politieke en technologische druk zijn deze duistere toekomstbeelden in onze maatschappij aan de oppervlakte gekomen? En wat zegt het overwicht van het genre over de staat van de samenleving in 2024?

Wat is een dystopie?

Om deze vragen beter te kunnen beantwoorden, moeten we eerst begrijpen wat dystopische fictie is. In zijn boek “Dystopia: A Natural History” beschrijft Gregory Claeys een dystopie als een “mislukte utopie”, een term die vaak wordt geassocieerd met de totalitaire systemen van de 20e eeuw, die werden opgericht met de valse belofte van een aards paradijs.

“Hier betekent het meestal een regime dat gedefinieerd wordt door extreme dwang, ongelijkheid, gevangenschap en slavernij,” schrijft hij. “Vaak wordt dit beschreven als een soort op hol geslagen collectivisme, hoewel sommigen ook conformistische tendensen in liberale samenlevingen bedoelen.”

Merriam-Webster definieert de term eenvoudigweg als “een ingebeelde wereld of samenleving waarin mensen een ellendig, ontmenselijkt en angstig leven leiden.”

Gemeenschappelijke elementen van dystopische scenario’s zijn onder andere een dictatoriale regering, geavanceerde technologieën en wereldwijde catastrofes. In een interview met The Epoch Times schetste literatuurdocent Peter Beurskens de belangrijkste kenmerken van dystopische romans.

“Ze schetsen portretten van een wereld waarin experts, vaak de elites van de samenleving, die een bepaalde, door mensen gecreëerde politieke ideologie volgen, menselijke interacties vormgeven op een manier die de menselijke natuur ontkent. In hun poging om een utopie te creëren, slagen de elites er in plaats daarvan in om samenlevingen te creëren waarin tirannie, geweld, wantrouwen en chaos heersen.”

Het woord “dystopie” is afgeleid van twee Griekse woorden: “dys”, wat “slecht of abnormaal” betekent en “topos”, wat “plaats” betekent – letterlijk “een slechte plaats”, die ogenschijnlijk wordt gecreëerd in een poging om een perfecte plaats, een utopie, te creëren. Dystopische verhalen waarschuwen vaak voor gevaren die in embryonale vorm in utopische overtuigingen schuilen.

De ontwikkeling van dystopische fictie

Apocalyptische visioenen zijn zo oud als de mensheid zelf, maar het idee van een samenleving die zo ontmenselijkt is dat het zelf een soort apocalyps is, lijkt een modern fenomeen te zijn. Technocratische en totalitaire tendensen in de echte wereld zijn toegenomen sinds de Verlichting, die aanzette tot het vertellen van waarschuwende verhalen.

Schrijver en professor Anthony Esolen merkte op: “Dystopieën zijn alleen denkbaar in het kielzog van de industriële revolutie, die grootschalige en pathologische waanzin en controle over het menselijk leven denkbaar maakte.”

Robespierre’s “Reign of Terror” van 1793 tot 1794 was een prototype van de totalitaire zuiveringen van de 20e eeuw en het concept van het gebruik van bewaking, geweld en het stopzetten van een behoorlijke rechtsgang om een einde te maken aan een “bedreiging” voor het collectief. Lenin, Stalin, Hitler, Mao en anderen volgden een vergelijkbaar pad, maar de snelle ontwikkeling van de technologie stelde hen in staat om dit te doen op een schaal die Robespierre’s hebzuchtigste fantasieën ver te boven ging.

Dystopische literatuur begon met het industriële tijdperk. “The Iron Rolling Mill (Modern Cyclopes)”, 1875, door Adolph Menzel. Oude Nationale Galerie, Berlijn. (Publiek domein)

De opkomst van de wetenschap en de vooruitgang van de technologie sinds de 16e eeuw, vooral de adembenemende versnelling ervan in de afgelopen 200 jaar, heeft ook een rol gespeeld in de ontwikkeling van deze verhalen. Naarmate de mensheid krachtigere gereedschappen ontwikkelde, kregen we te maken met een grotere bezorgdheid over hoe zulke gereedschappen uit de hand zouden kunnen lopen, hoe ze ons zouden kunnen ruïneren. Kunstmatige intelligentie is het meest recente voorbeeld.

Professor in Amerikaanse studies en bioscoopexpert Tom Doherty merkte in een interview met Brandeis Now de ingrijpende psychologische en culturele effecten op van de uitvinding van kernwapens.

“De ontwikkeling van de atoombom, en vooral de ontploffing van de H-bom in 1952, confronteerde het naoorlogse Amerika met het feit dat we allemaal konden sterven – dat de hele menselijke soort kon worden weggevaagd. Dus kreeg je een wildgroei aan nucleaire rampenfilms, buitenaardse invasiescenario’s en verhalen over het einde van de wereld.”

Boeken en films weerspiegelen vaak de primaire mentale preoccupaties van een samenleving in een bepaald historisch moment. De preoccupatie van het Westen met technologische vooruitgang, de dreiging van het communisme en nucleaire vernietiging in het midden van de 20e eeuw leidde natuurlijk tot verhalen over deze mogelijkheden.

Een lobbykaart met Cyril Cusack (L) en Oskar Werner in “Fahrenheit 451” uit 1966, gebaseerd op Ray Bradbury’s roman waarin brandweermannen boeken verbranden in plaats van branden blussen. (MovieStillsDB)

De roman “We” uit 1924 van de Sovjetdissident Jevgeni Zamyatin wordt vaak beschouwd als de eerste dystopische roman. Klassiekers als “Brave New World” (1932) van Aldous Huxley, “1984” (1949) van George Orwell en “Fahrenheit 451” (1953) van Ray Bradbury volgden elkaar snel op. De proliferatie van deze verhalen kwam niet alleen na de hierboven geschetste technologische golf, maar ook, zoals Beurskens opmerkt, nadat de schadelijke ideeën van figuren als Marx, Freud, Darwin en Nietzsche de traditionele noties van beschaving begonnen te vervangen door de stelling dat de mensheid door middel van haar eigen rede en inventiviteit de samenleving tot een utopie kon vormen.

Dystopische fictie, vooral voor jongvolwassen lezers, nam een grote vlucht aan het eind van de 20e eeuw en het begin van de 21e eeuw, tegelijk met de komst van het internet, computers en mobiele telefoons. Werken zoals “The Giver”, “How I Live Now”, “The Hunger Games”, “Divergent” en “Maze Runner” zijn dystopische romans uit deze periode. Van een aantal van deze romans of romanseries zijn sindsdien grote Hollywoodfilms gemaakt.

Wat dystopische fantasieën ons vertellen

Verhalen over gruwelijke toekomsten voor de mensheid hebben tijdens ons leven een tot nu toe ongekende populariteit bereikt. Waarom? Esolen wijst erop dat dystopische verhalen vaak “overdrijvingen zijn van bepaalde kenmerken van de huidige cultuur of politiek”. Hierin ligt een aanwijzing voor de groeiende populariteit van dit fictiegenre: Hoe meer westerse samenlevingen zich in een collectivistische en technocratische richting bewegen, hoe meer materiaal er ontstaat voor dystopische fictiescenario’s en hoe meer de angst groeit voor de mogelijkheid van een vertechnologiseerde, collectivistische staat die verkeerd afloopt.

Waarom deze ontnuchterende verhalen vooral tieners aanspreken, blijft een raadsel. Misschien heeft het iets te maken met het beruchte cynisme van tieners, vooral over de manier waarop volwassenen de dingen besturen; in dystopieën voor jonge volwassenen zijn het de volwassenen die de dystopie besturen en de tieners die zich heldhaftig tegen hen verzetten. Of het kan hun gebrek aan controle over hun leven zijn, of hun intrede in de wereld van complexere ethische beslissingen, een ander kenmerk van dystopische romans.

(L-R) Acteurs Tucker Gates, Jennifer Lawrence en Jon D. Brooks in een scène uit “The Hunger Games”, waarin tieners de hoofdrol spelen. (MovieStillsDB)

Maar er is misschien iets belangrijkers aan de hand: pessimisme over hun toekomst, de staat van Amerika en de staat van de wereld. Dhr. Esolen suggereert dat dit komt “omdat hun wereld bijzonder vreugdeloos en hopeloos is”.

Beurskens: “In plaats van de duisternis [van dystopische verhalen] te schuwen, voelen deze studenten zich er misschien toe aangetrokken, waarschijnlijk omdat ze vinden dat het de morele puinhoop van onze huidige samenleving weerspiegelt.”

Studenten die door Allissa Nadworthy werden geïnterviewd voor NPR waren het erover eens dat de werelden in dystopische romans ongemakkelijk – en fascinerend – bekend aanvoelen.

Enkele studenten van Beurskens hebben hun mening gegeven over de vraag.

“Een alternatieve realiteit waarin alles zogenaamd perfect is, maar waaronder verborgen leugens schuilen, maakt dat ik gewoon wil blijven lezen,” zei iemand. De 15-jarige zoon van een andere student zei: “Het overwinnen van slechte omstandigheden is inspirerend.”

Het is waar dat veel romans in het genre eindigen met een hoopvolle noot, met de mogelijkheid om een gezondere sociale orde te herstellen. Dat is een deel van de aantrekkingskracht. Maar tegelijkertijd kan deze hang naar hoop duiden op een poging om het heersende pessimisme van zich af te schudden.

Hoewel dystopische verhalen zich meestal in de toekomst afspelen en dienen als waarschuwing voor paden die de mensheid niet zou moeten betreden, geven ze ook commentaar op het heden. Christopher Schmidt schrijft in 2014 in een artikel voor JSTOR Daily: “ogenschijnlijk spelen ze zich af in de toekomst, maar de post-apocalyptische modus kan fungeren als een venster en kritiek op het heden”. Dhr. Doherty stelt dat onze liefde voor dystopische verhalen voortkomt uit de catharsis die we ervaren als we ze lezen of bekijken, en de uitlaatklep die ze bieden voor de angst die we voelen als we geconfronteerd worden met onze sterfelijkheid, vooral in het geval van grootschalige rampen.

Carrie-Anne Moss en Keanu Reeves in “The Matrix”, waarin mensen leven in een gesimuleerde realiteit die kunstmatige intelligentie heeft gecreëerd. (MovieStillsDB)
Een scène uit “Blade Runner 2049” uit 2017. De film is een vervolg op de originele “Blade Runner” en speelt zich af in een post-apocalyptische wereld waarin biotechnologische mensachtigen, bekend als replicanten, de overlevende mensen dienen. (MovieStillsDB)

Uiteindelijk is het vermogen van dystopische verhalen om commentaar te leveren op actuele gebeurtenissen en uitkomsten te voorspellen misschien wel hun grootste aantrekkingskracht. De realiteit is dat veel mensen met verschillende politieke achtergronden naar het hedendaagse Amerika kijken door een lens van angst en ontevredenheid. Slechts 23 procent van de Amerikanen denkt dat het de goede kant op gaat met ons land. Als de heersende culturele producten van een samenleving (zoals boeken en films) een indicatie zijn van haar algemene gemoedstoestand, dan moet de Amerikaanse cultuur lijden aan een aantal diepgewortelde angsten, zorgen en obsessies.

Sommigen gaan zelfs zo ver dat ze zeggen dat we al in een dystopisch tijdperk zijn beland. Aan het einde van zijn artikel schrijft Schmidt: “Leven we nu al in een post-apocalyptisch tijdperk, waarin consumentenverspilling en gewillige onderwerping aan onze technologieën al zijn aangebroken?”

Hedendaagse drugsverslaving, seksobsessie en consumptiedrang hebben zeker een griezelige gelijkenis met Huxley’s “Brave New World”. Een schrijver voor The Guardian sluit zich aan bij het sentiment van Schmidt:

“Nu Big Brother al aanwezig is in ons online leven, en in de gaten houdt wie we ‘liken’, wat we kopen en hoe we bloggen, leven we dan eigenlijk in onze eigen versie van een dystopie?” Misschien zijn bepaalde elementen van een dystopie al aanwezig.

De angst dat de rest van die elementen op hun plaats zal vallen, lijkt ons als schaduwen te volgen. We horen het zwakke gerommel van een onzekere catastrofe, zoals donder die in de verte rolt. Velen lijken ervan overtuigd dat die moet komen. We worstelen met een wereld die steeds onpersoonlijker, technologischer, bureaucratischer, wetenschappelijker en wereldser wordt. Onze verhalen en liederen weerspiegelen dat.

In het tijdperk van de Verlichting zocht de mensheid haar onafhankelijkheid van de vermeende ketenen van religie en traditie, deels door de vooruitgang van wetenschap, technologie en nieuwe politieke paradigma’s. We hebben de onafhankelijkheid gekregen die we zochten, maar nu huiveren we voor de schaduwen van de dingen die we hebben gecreëerd.  Zoals totalitarisme, nucleair gevaar en de ongekende COVID-saga ons hebben geleerd, is ons moderne, verlichte wetenschappelijke bestaan een wankel en zeer beladen bestaan gebleken. Men vraagt zich af: Is de handel het waard geweest?

Origineel gepubliceerd op The Epoch Times (15 maart 2024)What Does the Popularity of Dystopias Say About Our Society?

Hoe u ons kunt helpen om u op de hoogte te blijven houden

Epoch Times is een onafhankelijke nieuwsorganisatie die niet beïnvloed wordt door een regering, bedrijf of politieke partij. Vanaf de oprichting is Epoch Times geconfronteerd met pogingen om de waarheid te onderdrukken – vooral door de Chinese Communistische Partij. Maar we zullen niet buigen. De Nederlandstalige editie van Epoch Times biedt op dit moment geen betalende abonnementen aan en aanvaardt op dit moment geen donaties. U kan echter wel bijdragen aan de verdere groei van onze publicatie door onze artikelen te liken en te her-posten op sociale media en door uw familie, vrienden en collega’s over Epoch Times te vertellen. Deze dingen zijn echt waardevol voor ons.