Sunday, 23 Jun 2024
(Van links naar rechts) Adam Parker, Lillian Parker en Katherine Parker zijn onverwachte ambassadeurs voor een duizenden jaren oude Chinese kunstvorm. (Samira Bouaou voor American Essence)

Een transcendente kunstvorm: 3 familieleden sluiten zich aan bij een culturele renaissance onder leiding van Shen Yun

Een dansers familie, die zijn roeping vond in een 5000 jaar oude cultuur, reist de wereld rond om verhalen te laten zien die de grenzen overstijgen.

Een “blanke Mulan?” Dat is gek, zeiden ze botweg tegen haar.

Katherine Parker, een bekroonde danseres bij Shen Yun Performing Arts, ‘s werelds voornaamste klassieke Chinese dansgezelschap, herinnert zich de eerste keer dat ze een historisch figuur uitbeeldde in een dans. Voor een lokale competitie wilde ze het verhaal vertellen van Hua Mulan, de moedige heldin uit een van de bekendste legendes van het oude China. Ondanks haar bedenkingen besloot ze door te zetten.

Volgens de legende vermomde Mulan zich als man om in plaats van haar oude vader ten strijde te trekken en zo zijn leven te redden. Volgens keizerlijk decreet moest uit elke familie een man in dienst.

Ze vocht 12 jaar aan het front. De dans is bedoeld om haar spannende momenten op het slagveld vast te leggen, maar meer dan dat, om een interne strijd aan te boren. De snelle strijdmuziek maakt plaats voor een langzamere melodie en het publiek krijgt een glimp te zien van Mulans gedachten.

“In het hele stuk voert Mulan tegelijkertijd een innerlijke strijd,” legt Katherine uit. “Ze verlangt terug naar huis, naar haar vader, maar ze moet blijven waar ze is en vechten in een bloedige oorlog. De ironie van haar hachelijke situatie is dat ze het liefst voor haar vader wil zorgen, maar omwille van hem kan ze niet naar hem terugkeren. Ik vind dat deze dans Mulans respect voor ouders en onbaatzuchtigheid benadrukt.”

Katherine Parker doet de “kong hou tui” beweging, waarbij ze haar achterste been hoog moet houden. (Samira Bouaou voor American Essence)

Katherine wist dat het vastleggen van die emotionele complexiteit cruciaal was voor het succes van haar uitvoering.

“Ik heb over het algemeen de neiging om me in te houden en me automatisch een beetje af te sluiten als ik voor een publiek sta. Vaak twijfel ik aan mezelf,” zei ze. “En op het moment dat ik aarzel, valt het optreden in duigen, omdat ik niet meer in mijn rol zit – ik ben gewoon mijn oude ik.”

Om zich voor te bereiden luisterde ze herhaaldelijk naar de muziek in haar vrije tijd.

“Ik zat daar met mijn ogen dicht en visualiseerde het verhaal van Mulan dat zich in mijn hoofd afspeelde, synchroon met de muziek. Ik stelde me het slagveld voor, de oorlogskreten en de hoefslagen van galopperende paarden. Als de zachtere, droevigere muziek begon, concentreerde ik me meer op de emoties van Mulan en het hartverscheurende verdriet dat ze van haar vader was gescheiden.”

De dans was een succes: Ze behaalde goud.

Het jaar daarop werd haar groei duidelijk op een groter podium. Tijdens NTD’s 10e Internationale klassieke Chinese danswedstrijd in 2023 portretteerde ze een andere grote Chinese heldin, Dame Wang Zhaojun, die ervoor koos om met de leider van een noordelijke nomadenstam te trouwen om oorlog te voorkomen, waarbij ze haar geliefde thuisland en familie achterliet in een daad van onzelfzuchtige opoffering. Voor haar ontroerende optreden nam Katherine een zilveren medaille mee naar huis.

Katherine Parker won een zilveren medaille tijdens de Internationale klassieke Chinese danswedstrijd in 2023 voor haar dansstuk over Wang Zhaojun, een historische figuur in het oude China die trouwde met de leider van een nomadenstam om te voorkomen dat er oorlog uitbrak. (Larry Dye)

Op hetzelfde podium wonnen dat jaar haar oudere zus Lillian en jongere broer Adam zilver en goud in hun respectievelijke divisies.

Het geheim van hun drievoudige overwinning? De broer en 2 zussen wijzen op jaren van niet alleen het aanscherpen van hun vak, maar ook van hun morele karakter – de ware sleutel, zeggen ze, tot artistieke uitmuntendheid van het hoogste niveau en een kernprincipe van deze duizenden jaren oude kunstvorm.

Shen Yun is gevestigd in het noorden van New York en werd opgericht met de missie om 5000 jaar echte, traditionele Chinese cultuur te doen herleven, een glorieus erfgoed dat bijna vernietigd was onder communistische heerschappij. De acht gezelschappen gaan elk jaar op internationale tournee en de eliteartiesten komen uit de hele wereld – uit Amerika, Europa, Azië en Australië.

Het is een uitgesproken Chinese kunstvorm, maar wel een die mensen van alle rangen en standen aanspreekt. Of het nu gaat om de toewijding van een dochter aan haar vader of de opoffering van een patriot voor zijn land, de uitgebeelde waarden zijn universeel; de kracht om te verbinden overstijgt grenzen.

“Dans is een taal zonder woorden,” zei Lillian.

Fundamenten van familie en geloof

Klassieke Chinese dans is een unieke expressieve kunstvorm, met wortels die teruggaan tot de gevechtskunst en de Chinese opera en theater, en heeft de kracht om een eindeloos spectrum aan verhalen en emoties uit te beelden. De broer en 2 zussen Parker waren er al op jonge leeftijd door gefascineerd.

Wonend in het multiculturele Toronto, maakte hun familie er een traditie van om elk jaar naar Shen Yun te gaan als het naar hun stad kwam.

“We trokken onze mooiste kleren aan en stuiterden op onze stoelen, wachtend tot de voorstelling begon, zo opgewonden,” herinnert Katherine zich. “Als het gordijn opengaat, is het gewoon prachtig. We waren er helemaal weg van.”

Hun ouders, Andrew en Christine Parker, schreven hen in voor klassieke Chinese danslessen toen Lillian 6, Katherine 4 1/2 en Adam 3 jaar oud was.

“Ze waren geïnteresseerd in culturele dans en ze vonden het geweldig,” zei Andrew.

“Zo’n vroege onderdompeling in de kunst was onderdeel van de visie van hem en zijn vrouw om een traditionele levensstijl voor de kinderen te creëren,” zei Andrew.

“We wilden ze vullen met zoveel mogelijk gezonde en positieve dingen.”

Ze zochten naar traditionele waarden uit verschillende culturen en vonden inspiratie in de morele fundamenten van zowel de Westerse als de Chinese beschaving, “in wat mensen in het verleden als deugdzaam of goed beschouwden.”

“Eer, integriteit, loyaliteit, eerlijkheid, ouderwets hard werken, vriendelijkheid, dat waren de dingen die we aan de kinderen wilden doorgeven. Dit zijn wat mensen traditioneel de door God gegeven waarden noemen, of misschien zouden ze in de Chinese cultuur zeggen de door God geschonken waarden,” zei hij. “Ik geloof dat [deze waarden] ervoor zorgen dat mensen zich van binnen compleet en goed voelen, en niet noodzakelijkerwijs de moderne waarden die tegenwoordig gepromoot worden.”

Enkele van Adams meest levendige jeugdherinneringen zijn de verhalen die Andrew zijn kinderen vertelde.

“Sommige ouders vertellen hun kinderen verhalen om ze te vermaken, maar wanneer mijn vader een verhaal vertelt, zit er altijd een moraal achter,” zei Adam.

De hele familie hield van muziek, dus Andrew schreef zijn verhaal vaak op een deuntje, zoals een van de “Star Wars” soundtracks, en beschreef de actie van een scène terwijl die zich ontvouwde op de partituur. (“Hij had de films zo vaak gezien dat hij alle scènes uit zijn hoofd kende,” legde Lillian uit).

Terugkijkend realiseerde Lillian zich hoe dat had geholpen om een vroege basis voor haar danscarrière te leggen.

“We horen het verhaal en de moraal van het verhaal, maar tegelijkertijd verbinden we ons met de emoties van de muziek… hoe de muziek de emotie naar boven brengt. Als ik nu naar muziek luister, denk ik automatisch aan dansbewegingen, of een verhaal of een personage begint zich te vormen,” zei Lillian.

Net als hun ouders beoefenen de broers en zussen Parker de Chinese spirituele discipline Falun Dafa. Gebaseerd op de principes van waarachtigheid, mededogen en verdraagzaamheid, met de nadruk op het verfijnen van het morele karakter, bevorderde de beoefening een harmonieus gezinsleven – en legde de basis voor een soort rechtschapenheid en vastberadenheid die de kinderen ook na hun kindertijd zou blijven stimuleren.

“Het is als de basis – het heeft ons erg gevormd,” zei Lillian.

Thuis koesterden de kinderen ook een rijk en creatief leven. Afgezien van af en toe een filmavond met het hele gezin, hielden hun ouders het huis schermvrij: geen tv, geen videospelletjes. Het resultaat was dat de kinderen zich van nature aangetrokken voelden tot boeken, kunst en andere creatieve activiteiten om hun tijd te vullen.

“Ik ben onze ouders daar dankbaar voor,” zegt Katherine. “Veel kinderen zitten in hun eigen bubbel met deze technologie en het kan je echt opzuigen. Door daarvan gescheiden te blijven, konden we leren.”

Ze verslonden boeken, van “The Lord of the Rings” en “The Chronicles of Narnia” tot Nancy Drew en “The Hardy Boys”. Lillian, een aspirant-romanschrijfster, schreef haar eigen verhalen. Ze richtten hun eigen clubs op en maakten brievenbussen van cornflakes om bij elkaars deur achter te laten.

Het meest gedenkwaardig was dat ze een jaarlijkse kerstshow opvoerden voor een geboeid publiek van ouders, grootouders en knuffeldieren, compleet met originele danschoreografie, muziek, licht, kostuums, kaartjes, een beveiliger (de 5-jarige Adam) en een roulerende ceremoniemeester. Het werd ongetwijfeld beïnvloed door het concept van een Shen Yun voorstelling.

Dus hoewel de Parkers niet verwachtten dat hun kinderen professioneel Chinese dans zouden gaan doen, kwam het nauwelijks als een verrassing toen ze dat wel deden. Nadat Lillian de jaarlijkse Shen Yun voorstelling had gezien toen ze 12 was, kwam er een kans om auditie te doen voor Fei Tian Academy of the Arts, die les geeft in klassieke Chinese dans, de primaire kunstvorm van Shen Yun. Ze besloot het te proberen omdat ze vooral geraakt was door de manier waarop Shen Yun de kunstvorm gebruikt om een belangrijk verhaal op het podium te vertellen: de hedendaagse benarde situatie van haar mede-beoefenaars van Falun Dafa in China te midden van de wrede vervolging van het geloof door het heersende communistische regime sinds 1999. “Het blootleggen van de vervolging is iets wat geen enkel ander podiumkunstengezelschap doet,” zei ze, “en dat is heel betekenisvol. Dat is geen kans die je ergens anders kunt vinden.”

De familie verhuisde naar New York om Lillian’s studie te steunen en één voor één traden Katherine en Adam in de voetsporen van hun zus.

“[Lillian] deed auditie op school en werd toegelaten, en toen [Katherine] ook,” zei Adam, dus de volgende stap was logisch. “Ik bedoel, ik moest het proberen,” zei hij lachend. “Alles bereidde me voor op dat moment.”

Dansen in het Chinees

Toch waren ze niet voorbereid op andere aspecten, zoals de ontberingen van een klassieke danstraining – met de moeite om te begrijpen wat hun Chinees sprekende dansleraren zeiden.

Maar de taal leren was nog maar het begin; lastiger was het om de verborgen betekenislagen onder de oppervlakte te doorgronden, vanwege de culturele verschillen in communicatiestijlen en etiquette.

“Westerlingen zijn erg direct – wat ik zeg, is wat ik bedoel,” zei Lillian. Chinezen daarentegen hechten waarde aan zelfbeheersing en houden dus “altijd iets achter.”

De verschillen komen terug in de danstaal. Dansleraren hebben haar verteld dat haar bewegingen er vaak “heel openhartig uitzien, heel ‘Ba-bam! Ik ben er!’”, zegt ze. Klassieke Chinese dans vereist echter een soort terughoudendheid, een spanning achter elke beweging, een uniek gevoel dat is ingebouwd in de principes die aan de kunstvorm ten grondslag liggen en deze definiëren. Een held die een pose aanneemt met zijn gezicht naar het publiek, zou bijvoorbeeld nooit zijn schouders en heupen vierkant en stijf houden, maar in plaats daarvan misschien een tegenovergestelde schouder en heup naar elkaar toe draaien, in een meer dynamische houding. Of neem de beweging waarbij je een arm omhoog en over je hoofd brengt: In plaats van recht en stijf, zou de beweging afgerond zijn en teruggetrokken aan de randen, alsof je een regenboog schildert met een penseel, volgens de nadruk van de kunstvorm op rondheid.

“Elk deel van je lichaam heeft dat gevoel … tot het punt waarop het een blik in je ogen is,” zei Lillian. “Dat is wat een publiek aantrekt.”

Ze steunen elkaar vaak: Tijdens wekelijkse “Parker Council” bijeenkomsten wisselen ze video’s van hun oefensessies en adviezen voor verbetering uit. Ze hebben ontdekt dat ze niet alleen op dezelfde manier denken en voelen, maar ook op dezelfde blokkades stuiten bij het dansen. Zo kan de ene broer of zus de andere helpen om verwarrende feedback van een leraar te vertalen, zoals Katherine het met een glimlach uitdrukte, “in Parker-taal.”

Adam Parker voert een van de vele technisch moeilijke salto’s uit die voorkomen in klassieke Chinese dans. (Samira Bouaou voor American Essence)

Universele waarden

Een cruciaal onderdeel van hun training vindt plaats buiten de dansstudio, in het klaslokaal: Studenten van Fei Tian bestuderen onder andere de Chinese geschiedenis en het rijke repertoire aan verhalen en legendes, om de waarden te begrijpen die de basis vormen van de cultuur – en die elke beweging van de kunstvorm informeren. De Parkers vonden dezelfde universele deugden waarmee ze in de westerse cultuur waren opgegroeid – geloof, loyaliteit, integriteit, vriendelijkheid – maar dan op een dieper niveau.

“China heeft 5000 jaar de tijd gehad om deze waarden in de harten van het Chinese volk te laten zinken,” zei Adam.

“Om zo’n rijk erfgoed te kunnen ervaren en eraan deel te nemen is gewoon zo waardevol,” zei Katherine. Wat haar het meest trof was hoe vastberaden zoveel figuren in de Chinese geschiedenis vasthielden aan hun morele overtuigingen.

“Ze doen wat ze denken dat goed is, ongeacht de gevolgen. Het is een deel van wie ze zijn, dus ze geven er alles voor op – zelfs hun leven. En het waren niet slechts één of twee mensen, maar de hele samenleving,” zei ze.

Op het podium kanaliseren ze deze historische figuren, of het nu gaat om een paleismeisje, een keizerlijke geleerde of Mulan op het slagveld.

“Een van de grootste veranderingen voor mij als artiest was het vermogen om echt in een personage te kruipen en te voelen wat het personage voelt,” zei Adam. “Er is een gezegde dat we in de dans gebruiken: ‘Om het publiek te raken, moet je eerst jezelf raken’.”

“Door elke beweging te doordrenken met oprechte emotie, kan het publiek het echt voelen, zelfs als ze heel ver weg zijn,” zei hij.

Deze waarden kunnen overbrengen op het publiek is de sleutel tot het vastleggen van de essentie van klassieke Chinese dans. “Naast de veeleisende technische vaardigheden die vereist zijn, moet je een goed mens zijn, om echt een geweldige danser te zijn,” aldus Lillian. “En dan moet je die waarden willen uitdrukken of delen door middel van dans.”

Trainen in Chinese dans, zoals alle klassieke kunsten, vormt dansers inherent tot betere mensen, zei ze, door zelfdiscipline op te bouwen en het vermogen om fysieke en mentale ontberingen te doorstaan. Een van de moeilijkste onderdelen is om op de lange termijn de juiste mentaliteit te behouden, altijd streven om beter te worden zonder ontmoedigd te raken, zei Lillian.

Een leraar gaf haar ooit een advies dat haar bijbleef: “Wees niet bang om niet goed te zijn. Wees alleen bang om niet te verbeteren.” Ze nam zich voor om zich te richten op haar potentieel om te verbeteren, op hoeveel beter ze elke dag zou kunnen worden, “in plaats van bang te zijn om fouten te maken.” Ze herinnert zichzelf eraan: “Alles wat moeilijk is, is de wortel van iets dat later geweldig zal zijn – dit is iets dat me een beter persoon of een betere danser zal maken. Je ziet het als wat het eigenlijk is: een hulpmiddel om je te helpen groeien, ook al is het moeilijk om te doorstaan.”

De broer en zussen hebben ook lessen geleerd van de historische personages die ze hebben bestudeerd en uitgebeeld. Nadat ze met hun danstraining waren begonnen, merkte hun vader diepgaande veranderingen op in hun karakter – vooral dat ze allemaal onbaatzuchtiger waren geworden.

“Ze hebben echt baat gehad bij deze traditionele waarden en oude deugden uit de Chinese cultuur,” zei Andrew, “en omdat ze er zoveel baat bij hebben gehad, hebben ze echt de oprechte wens om die met anderen te delen. Ik denk dat dit een van de belangrijkste redenen is waarom ze zo hard kunnen werken. … Het vereist een heel nobele geest en een heel zuiver hart; anders kun je dat zware werk gewoon niet aan.”

Lillian ziet dat hun kunst een hoger doel heeft.

“Aristoteles geloofde dat een van de redenen waarom mensen muziek zouden moeten leren, is om hun morele waarden te verbeteren. Door naar goede muziek te luisteren, leer je genieten van iets dat nobel is en iets dat rechtschapen is, en daarom maak je van jezelf een beter mens,” zei ze.

Dans, zegt ze, is hetzelfde.

“Je moet oprechte energie uitstralen; de boodschap die je naar het publiek stuurt moet een positieve, oprechte boodschap zijn,” zei ze.

Ze hoopt dat het publiek zich verheven voelt en geïnspireerd wordt om te streven naar goedheid.

Voor Katherine is dat wat alles uiteindelijk de moeite waard maakt.

“Je weet dat je iets doet dat heel bijzonder is,” zei ze. “Niet iedereen krijgt de kans om deel uit te maken van zoiets opmerkelijks.”

Dit artikel is oorspronkelijk gepubliceerd in het Amerikaanse Essence magazine.

Origineel gepubliceerd op The Epoch Times (31 januari 2024): A Transcendent Art Form: 3 Siblings Join a Cultural Renaissance Spearheaded by Shen Yun

Hoe u ons kunt helpen om u op de hoogte te blijven houden

Epoch Times is een onafhankelijke nieuwsorganisatie die niet beïnvloed wordt door een regering, bedrijf of politieke partij. Vanaf de oprichting is Epoch Times geconfronteerd met pogingen om de waarheid te onderdrukken – vooral door de Chinese Communistische Partij. Maar we zullen niet buigen. De Nederlandstalige editie van Epoch Times biedt op dit moment geen betalende abonnementen aan en aanvaardt op dit moment geen donaties. U kan echter wel bijdragen aan de verdere groei van onze publicatie door onze artikelen te liken en te her-posten op sociale media en door uw familie, vrienden en collega’s over Epoch Times te vertellen. Deze dingen zijn echt waardevol voor ons.