Tuesday, 05 Mar 2024
(Illustratie door The Epoch Times, Shutterstock)

Afval van groene energie over het hoofd gezien in de klimaatagenda

Waar komen de bergen kapotte zonnepanelen en windmolenwieken terecht?

De hoeveelheid afval van zonnepanelen en windturbinebladen kan in tonnen worden gemeten. En de industrie is nog maar net begonnen.

Bijna alle gebruikte zonnepanelen in de Verenigde Staten belanden op stortplaatsen en veel panelen van de eerste en tweede generatie zijn al aan het uitdoven, ruim voor hun verwachte levensduur van 30 jaar.

Daar komt tussen 2030 en 2060 nog eens naar schatting 9,8 miljoen ton aan dode panelen bij, volgens een onderzoek dat is gepubliceerd in Science Direct.

Een zonnepaneel op een Amerikaanse stortplaats gooien kost momenteel ongeveer $1, misschien $2. Om datzelfde paneel te recyclen, lopen de kosten op van $20 tot $30, volgens een schatting van PV Magazine.

Onderdelen van windturbines vormen een vergelijkbare uitdaging. Duizenden bladen hebben hun weg al gevonden naar stortplaatsen en velden in Texas, Wyoming, South Dakota en Iowa.

Op dit moment worden er in de Verenigde Staten ongeveer 7.000 bladen per jaar gesloopt, volgens David Morgan, hoofd strategie voor Carbon Rivers.

Het is geen kleinigheid om een blad te storten. De lengte van een enkel windturbineblad kan meer dan 60 meter zijn of langer dan de spanwijdte van een Boeing 747, volgens het Ministerie van Energie. Offshore windturbines zijn zelfs nog groter.

Op dit moment worden er in de Verenigde Staten ongeveer 7.000 bladen per jaar gesloopt, volgens David Morgan, hoofd strategie voor Carbon Rivers, een recyclingcentrum voor geavanceerde materialen in Tennessee.

Van al het glasvezelafval dat Carbon Rivers ontvangt, vormen windturbinebladen de grootste uitdaging, aldus Morgan.

“Het is een zeer winterhard, robuust materiaal. Ze zijn groot en lastig om mee om te gaan”, vertelt hij aan The Epoch Times.

“Grote windturbinebladen, reistrailers, bootrompen en andere afvalstromen kunnen worden omgezet in schone glasvezels van hoge kwaliteit die economisch opnieuw kunnen worden verwerkt in je volgende auto, boot of turbineblad”, aldus de website van Carbon Rivers.

Nu de begraafplaatsen van windturbines virale videocontent zijn geworden, is de windindustrie “spraakzamer” geworden over oplossingen aan het einde van de levensduur, aldus de heer Morgan, maar ze is niet ingesteld op een “samengestelde circulaire economie.”

In een luchtfoto zijn afgedankte windturbinebladen te zien in een veld naast de Sweetwater Cemetery in Sweetwater, Texas, op 4 oktober 2023. (Brandon Bell/Getty Images)

Als het gaat om echt “groene” oplossingen, is een “circulaire economie” van vitaal belang, aldus Morgan. Dit is in feite een bedrijfsmodel dat prioriteit geeft aan hergebruik, reparatie of regeneratie van materialen om de productie op een zo duurzaam mogelijke manier voort te zetten.

Hij zei dat hernieuwbaar afval niet alleen een infrastructuurprobleem is, er zijn ook hiaten in de wetgeving.

“Op dit moment kun je windmolens grotendeels storten. Het verschilt per staat.”

Sommige bedrijven die windenergie steunen – vooral bedrijven die banden hebben met fossiele brandstofgiganten zoals Shell Global en General Electric – laten critici twijfelen of echte duurzaamheid wel deel uitmaakt van het bestaande plan.

Het Amerikaanse Environmental Protection Agency (EPA), onder voormalig president Donald Trump, heeft de dreigende problemen met de toenemende verspilling van hernieuwbare energie geïdentificeerd.

“Zonder een strategie voor het beheer aan het einde van hun levensduur, zullen zogenaamde groene technologieën zoals zonnepanelen, accu’s voor elektrische voertuigen en windmolens uiteindelijk dezelfde onbedoelde lasten op onze planeet en economie leggen als traditionele grondstoffen”, zei voormalig EPA-beheerder Andrew Wheeler.

Uitdijende industrie

Naarmate de zogenaamde hernieuwbare energie-industrie zich uitbreidt – grotendeels dankzij de enorme subsidies van de regering Biden – neemt ook de verspilling aan de achterkant toe.

Volgens een rapport van 12 december van de Energy Information Administration (EIA), een Amerikaans overheidsagentschap, zal de opwekkingscapaciteit van zonne-energie in 2024 met meer dan 38 procent toenemen. De windenergiecapaciteit zal naar verwachting met 4,4 procent toenemen.

Resten van zonnepanelen liggen verspreid in een zonnepark in de nasleep van orkaan Maria in Humacao, Puerto Rico, op 2 oktober 2017. (Ricardo Arduengo/AFP via Getty Images)

Ondanks deze opmerkelijke toename in het gebruik van hernieuwbare energiesystemen was de Amerikaanse elektriciteitsproductie in 2022 voornamelijk (ongeveer 60 procent) afkomstig van fossiele brandstoffen – steenkool, aardgas, aardolie en andere gassen, volgens de EIA.

Hernieuwbare energiebronnen waren goed voor ongeveer 21 procent en 18 procent was afkomstig van kernenergie. Een extra fractie was afkomstig van kleinschalige zonne-energiesystemen.

Zonnepanelen hebben een levensduur tot 30 jaar. Het is begrijpelijk dat sommige milieuorganisaties alarm slaan.

“Als zonne-energie en kernenergie de komende 25 jaar dezelfde hoeveelheid elektriciteit produceren als kernenergie in 2016, en het afval wordt op voetbalvelden gestapeld, dan zou het kernafval de hoogte van de scheve toren van Pisa bereiken,” stelt Environmental Progress in Californië.

” De hoeveelheid zonne-energieafval zou de hoogte van twee Mount Everests bereiken.”

Het aantal afgedankte windturbinebladen zal de komende vijf jaar naar verwachting oplopen tot 9.000 per jaar, volgens een analyse uit 2022 gepubliceerd door Chemical and Engineering News.

De heer Morgan zei dat hij voorlopig gelijke tred houdt met het inkomende afval en dat het bedrijf zijn activiteiten opschaalt, inclusief de bouw van een grootschalige faciliteit in Texas. Carbon Rivers heeft ook zijn werkterrein uitgebreid naar alles wat “composietgebaseerd” is, inclusief glasvezel en zelfs onderdelen voor de ruimtevaart.

E-waste

Een ander afvalgebied – elektronisch afval, beter bekend als e-waste – groeit exponentieel. Het is de snelst groeiende vaste afvalstroom ter wereld en omvat hernieuwbare materialen zoals zonnepanelen en accu’s van elektrische voertuigen (EV’s).

Slechts een klein deel wordt gerecycled.

Een analyse uit 2019 die dit jaar werd gepubliceerd, toonde aan dat van de 53,6 miljoen ton e-waste die wereldwijd wordt geproduceerd, amper 17 procent wordt gerecycled.

“Mensen denken dat plastic de afvalboogeyman is… maar e-waste groeit nog steeds,” vertelde Paul Williams, vicepresident communicatie voor recyclingbedrijf ERI, aan The Epoch Times.

ERI richt zich op het ontmantelen en recyclen van allerlei soorten e-waste en hanteert een “militair niveau” van gegevensvernietiging als het gaat om elektronica.

Privacybescherming is een groot probleem bij e-waste.

Een man loopt langs een autosloperij aan het water in de wijk Sunset Park in Brooklyn in New York City op 4 oktober 2016. (Spencer Platt/Getty Images)

“Het wordt niet alleen een milieukwestie, niet alleen een mensenrechtenkwestie, maar ook een cyberveiligheidskwestie. Veel technologie bevat tegenwoordig privégegevens,” zei hij.

In de begindagen van de verwerking van e-waste gingen nalatige bedrijven op een manier met e-waste om die de deur wijd openzette voor diefstal van gegevens.

“Wat we ontdekten was dat deze gewetenloze types dit spul gewoon verscheepten naar ontwikkelingslanden … en het was een enorme privacy uitdaging vanwege de gegevens,” zei de heer Williams.

Er moeten ook voorbereidingen worden getroffen voor de gegevensbeveiliging van EV’s, en niet alleen voor hun potentieel vluchtige accu’s, maar ook voor de boordcomputers in EV’s wanneer ze het einde van hun levensduur bereiken.

“Auto’s zijn vooral eng omdat het soort gegevens dat wordt vastgelegd heel persoonlijk is. Het kent je routes, het gewicht en de grootte van de mensen die in de stoelen van de auto zitten,” zei hij. “Het is best eng om daar aan te denken.”

Hoewel ERI nog niet veel zonnepanelen of EV-gerelateerd batterijafval ziet, zegt Williams dat ze er klaar voor zijn.

“Uiteindelijk zullen ze bij ons aan de deur komen. We sturen geen e-waste weg.”

Hij zei dat er de afgelopen twintig jaar grote vooruitgang is geboekt op het gebied van het weggooien van elektronisch afval.

In het begin van de jaren 2000, toen ERI net begon, had iedereen volgens Williams “oude tv’s in de garage of op zolder staan. Mensen wisten niet wat ze ermee moesten doen.”

Hetzelfde geldt voor de jongere generaties met afgedankte mobiele telefoons. Maar hij zegt dat de houding in de afgelopen 10 tot 15 jaar is veranderd en dat dit voor een groot deel te maken heeft met de uitdagingen op het gebied van gegevensbeveiliging bij e-waste.

Een bord toont recyclebare items bij een ‘e-afval’ afgiftepunt in een Staples-winkel in Mount Prospect, Ill., op 29 september 2005. (Tim Boyle/Getty Images)

De heer Williams is niet bang voor de komende stroom van zonnepanelen en EV-onderdelen.

“Zelfs lithium-ionbatterijen en zonnepanelen zijn niet het laatste stuk. We weten dat er op een gegeven moment iets nieuws zal komen.”

Hij zei dat transparantie in het verleden een probleem is geweest met bedrijven die beweren e-waste te recyclen, waarbij sommige milieuvriendelijke oplossingen adverteren terwijl ze hun e-waste in het geheim op stortplaatsen dumpen.

“Het belangrijkste is transparantie. Toen ERI begon, monteerden we letterlijk camera’s op onze plafonds. Er gaat niets naar de stortplaats als we eraan werken”, aldus Williams.

Domino-effect

Het recyclen van dode zonnepanelen, EV-batterijen en onderdelen van windturbines zijn belangrijke onderdelen van het afvalprobleem, maar ook ondersteunende infrastructuur wordt beïnvloed door de toenemende productie van alternatieve energie.

De belangrijkste infrastructuur zijn elektrische transformatoren, waarvan insiders uit de industrie zeggen dat de vraag naar zowel nieuwe als gereviseerde eenheden de pan uit rijst.

De wachttijd voor een nieuwe transformator bedraagt maanden of zelfs een jaar, zegt Clayton Saunderson, directeur inventaris en inkoop bij Maddox Industrial Transformers, dat transformatoren reviseert.

Het opknappen en terugbrengen van bestaande eenheden van zonneparken is een integraal onderdeel geworden van de activiteiten van Maddox, vertelde Saunderson aan The Epoch Times.

Een werknemer van Fortech presenteert metalen gerecycled uit batterijen voor elektrische auto’s in Cartago, Costa Rica, op 20 februari 2023. (Ezequiel Becerra/AFP via Getty Images)

“We kopen van vrijwel iedereen. Er is een enorme vraag,” zei hij.

Op dit moment is de vraag naar transformatoren groter dan het aanbod, ook binnen de hernieuwbare energiesector, aldus Saunderson.

“Het maakt niet uit in welk segment je zit. Het is echt moeilijk om snel een transformator te krijgen … Als je een bestaand project hebt en je hebt een storing, dan kun je vaak geen 50 weken wachten,” zei hij.

De doorlooptijd van Maddox voor een gereviseerde transformator is één tot vier weken.

Hij zei dat hernieuwbare energieboerderijen hun transformatoren “behoorlijk hard” laten werken, waardoor ze sneller verslijten.

De wachttijd voor een nieuwe transformator bedraagt maanden of zelfs een jaar, zegt Clayton Saunderson, directeur inventaris en inkoop bij Maddox Industrial Transformers.

Een bestaande transformator opknappen is de snelste optie, terwijl recyclen een langer, intensiever proces is dat meer tijd en logistiek vergt om terug te keren naar de circulaire economie.

“We kunnen een product weer tot leven brengen zodat het niet uit elkaar wordt gehaald of naar een recyclingbedrijf wordt gestuurd”, zegt hij.

Maar door de vraag vanuit de EV-industrie worden de bronnen nog dunner.

“In het EV-segment is er een strijd om EV-laders [stations],” zei Saunderson, waarbij hij aangaf dat deze extra concurrentie voor transformatoren die nodig zijn om EV-laadstations van stroom te voorzien, het vermogen om het tekort voor te zijn “belemmert”.

“Het wordt steeds moeilijker om producten op de plank te krijgen,” zei hij. “We zien een enorme groei. Die is groter dan ooit.”

Gevaarlijk materiaal

Nieuwe batterijtechnologie, vooral de lithium-ionen voor elektrische auto’s, brengen nieuwe uitdagingen en giftige chemicaliën met zich mee voor de recyclingbranche.

“Dingen zoals nikkel zijn kankerverwekkend. Je wilt niet dat die op een stortplaats terechtkomen,” vertelde Marcus Randolph, CEO van batterijrecycler Ecobat, aan The Epoch Times.

Vanuit het oogpunt van afvalbeheer is er volgens Randolph een lichtpuntje als het gaat om het verwerken van EV-batterijen. Ondanks de complexe samenstelling van EV-batterijen, gelooft hij dat recycling op de lange termijn de “duidelijke winnaar” zal zijn vanwege de schaarse voorraad van belangrijke elementen, zoals kobalt, die gebruikt worden bij de constructie.

Hij zegt dat de waarde van de mineralen die teruggewonnen worden als “zwarte massa” uit afgedankte batterijen veel te waardevol is om simpelweg op een stortplaats te dumpen.

Zwarte massa’ met zeldzame mineralen wordt verkregen door gebruikte batterijen te pletten in de batterijrecyclagefabriek van Lithion in Montreal, Quebec, op 17 januari 2023. (Mathiew Leiser/AFP via Getty Images)

Het is ook ongelooflijk gevaarlijk.

“We kunnen geen gevaarlijke materialen op stortplaatsen blijven gooien. En je hebt het tegen een mijningenieur,” zei Randolph.

Het maakt EV-batterijen echter niet minder uitdagend om af te breken.

“We hebben afstand genomen en gezegd: lithiumbatterijen zijn onze grootste bedreiging en onze grootste kans,” zei hij, eraan toevoegend dat batterijen op basis van lithium “veel complexer” zijn.

Bovendien kunnen ze branden veroorzaken die onmogelijk met traditionele methoden te blussen zijn. Randolph zei dat omdat zuurstof geen deel uitmaakt van de verbranding van lithiumbatterijen, water en sommige conventionele blusmethoden niet werken.

Dit wordt vooral gevaarlijk wanneer meer dan één cel in een aangetaste batterij ontbrandt, waardoor een zogenaamde “thermische runaway” ontstaat.

Tim Rostkowski, hoofd van de brandweer van Baltimore County, vertelde aan 11 News Investigates dat wanneer lithium-ionbatterijen op hol slaan, “ze hun eigen hitte opwekken en zich verspreiden, of ze bewegen van cel naar cel naar cel. Deze batterijen kunnen meer dan 1000 graden worden.

“Als we ze niet snel genoeg afkoelen, en voor een lange periode, zullen ze hitte opwekken en zichzelf weer in brand steken.”

Brandweerlieden werken buiten een gebouw in Chinatown nadat vier mensen omkwamen bij een brand veroorzaakt door een accu in een reparatiewerkplaats voor e-bikes in New York City op 30 juni 2023. (Spencer Platt/Getty Images)

En hoewel het fenomeen zeldzaam is, gebeurt het nog steeds.

Randolph zei dat Ecobat speciale dozen gebruikt om oude of beschadigde EV-eenheden in te verpakken en te vervoeren. Dit is van cruciaal belang omdat de logistiek van het verplaatsen van EV-batterijen een uitdaging op zich is.

“Als je EV-batterijen oud zijn, is de kans groter dat je een probleem hebt om ze gewoon naar de fabriek te krijgen,” zei hij.

Ecobat begon zijn reis met het recyclen van loodbatterijen, waarvan tot 98 procent van de kritieke onderdelen kunnen worden gerecycled. Ondertussen blijven lithium-ion batterijen achter.

“Mensen worstelen om tot 65 procent van de kritieke onderdelen eruit te halen en te recyclen, zei Randolph.

Hij zei dat Ecobat momenteel ongeveer 30.000 ton per jaar verwerkt.

“Drie fabrieken die elk 10.000 ton per jaar verwerken”, zei hij. En ze bereiden zich voor op nog een berg meer naarmate EV meer en meer voorkomen.

Gepubliceerd door The Epoch Times (4 januari 2024): Green Energy Waste Overlooked in Climate Agenda

Hoe u ons kunt helpen om u op de hoogte te blijven houden

Epoch Times is een onafhankelijke nieuwsorganisatie die niet beïnvloed wordt door een regering, bedrijf of politieke partij. Vanaf de oprichting is Epoch Times geconfronteerd met pogingen om de waarheid te onderdrukken – vooral door de Chinese Communistische Partij. Maar we zullen niet buigen. De Nederlandstalige editie van Epoch Times biedt op dit moment geen betalende abonnementen aan en aanvaardt op dit moment geen donaties. U kan echter wel bijdragen aan de verdere groei van onze publicatie door onze artikelen te liken en te her-posten op sociale media en door uw familie, vrienden en collega’s over Epoch Times te vertellen. Deze dingen zijn echt waardevol voor ons.