Tuesday, 05 Mar 2024
(Illustratie door The Epoch Times, Shutterstock)

Het geopolitieke wapen van 1 biljoen dollar van de CCP faalt

China's Belt and Road Initiative verliest zijn aantrekkingskracht door verborgen militaire ambities, corruptie en gebrek aan economische resultaten.

Het wereldwijde investeringsprogramma van China in infrastructuur ter waarde van 1 biljoen dollar bestaat nu 10 jaar en het begint zijn glans te verliezen.

Het Belt and Road Initiative (BRI), dat wordt aangeprezen als een platform voor China om handels- en investeringsrelaties in ontwikkelingslanden op te bouwen, is de afgelopen tien jaar sterk geëvolueerd.

Maar de laatste jaren is de argwaan van landen gegroeid en het programma heeft kritiek gekregen over zaken die variëren van het opzadelen van partners met onhoudbare schulden tot het aanwakkeren van corruptie en arbeidsmishandeling.

Italië heeft zich in december 2023 formeel teruggetrokken uit het initiatief, wat een klap betekende voor de doelstellingen van het Chinese regime om het initiatief uit te breiden naar landen met een laag of gemiddeld inkomen. Italië is het enige G7-land dat zich heeft aangesloten bij het BRI.

De Filippijnen haakten een maand eerder af en zeiden dat ze alternatieve financiering zouden zoeken voor de $5 miljard die China had toegezegd voor drie spoorlijnen. De minister van Transport van het land zei dat de beslissing was genomen nadat Peking niet had gereageerd op financieringsverzoeken.

Ondertussen is de Chinese Communistische Partij (CCP) explicieter geworden over haar plannen om de wereld opnieuw vorm te geven. Vorige maand prees de CCP de “leidende rol” van de BRI in het “versnellen van de hervorming van het mondiale bestuurssysteem”. Het project staat ook bekend als “One Belt, One Road.”

Deskundigen hebben gezegd dat de commerciële component van het BRI nooit de focus is geweest. De opzet van het raamwerk is om investeringen in infrastructuur te gebruiken om politieke beslissingen van andere landen te kopen, en economische ontwikkeling heeft voor Peking gediend als dekmantel om zijn wereldwijde militaire ambities te bevorderen.

Yao-Yuan Yeh, professor internationale studies aan de Universiteit van St. Thomas in Houston, vertelde The Epoch Times dat het oorspronkelijke doel van de BRI was om de overtollige industriële capaciteit van China te exporteren.

“China heeft hier lang geleden al over nagedacht: Om een kans te hebben om afscheid te nemen van de kapitalistische wereld of de democratische wereld, moet China zijn markt versterken,” zei hij.

Chinese arbeiders helpen bij de bouw van een nieuw treinstation, dat door Chinezen wordt beheerd en ontworpen, in Beliatta, Sri Lanka, op 18 november 2018. (Paula Bronstein/Getty Images)

In het afgelopen decennium heeft China meer dan 150 landen onder zijn BRI-paraplu gebracht – een meerderheid van de 193 lidstaten van de Verenigde Naties, waaronder landen die door de VN als lage-inkomenslanden worden geclassificeerd. Op dit moment houden de Verenigde Staten, Canada, het grootste deel van West-Europa en een deel van Zuid-Amerika zich nog afzijdig.

De heer Yeh beschreef de investeringen van de CCP als “roofzuchtig” omdat de infrastructuurprojecten Chinese bedrijven moesten contracteren. Daarom lenen Chinese beleidsbanken geld aan het gastland, dat vervolgens de Chinese aannemers betaalt. “Het geld vloeit terug naar China zonder de lokale economieën te helpen,” zei hij.

Yeh zei dat hij verwacht dat naarmate meer gastlanden zich bewust worden van de aard van de BRI, ze zich zullen terugtrekken als ze niet vastzitten aan zware schulden die ze niet kunnen terugbetalen, zoals Italië en de Filipijnen.

Italië stapt eruit

Italië verwees naar een gebrek aan resultaten om zich terug te trekken uit het BRI. Het land heeft het BRI in maart 2019 ondertekend in de hoop zijn handel met China weer in evenwicht te brengen.

Als kaderovereenkomst levert een BRI-memorandum van overeenstemming (MOU) niet noodzakelijk concrete voordelen op voor een gastland als er geen specifieke projectcontracten volgen.

Dat was de situatie in Italië.

In plaats van zijn handel in evenwicht te brengen, verdubbelde het Italiaanse handelstekort tussen 2019 en 2022; de export naar China steeg licht, van $14 miljard naar $18 miljard, terwijl de import toenam van $34 miljard naar $62 miljard.

Een boormachine aan het werk tijdens de bouw van het nieuwe logistieke platform in de nieuwe haven van Triëst, in voorbereiding op de openstelling voor China als onderdeel van de Belt and Road-overeenkomst, in Triëst, Italië, op 3 april 2019. (Marco Di Lauro/Getty Images)

De heer Yeh zei dat de terugtrekking van Italië een “sneeuwbaleffect” zou kunnen veroorzaken, te beginnen met landen in Zuid- en Oost-Europa.

Hij zei dat de CCP niet graag meer geld leent aan lage-inkomenslanden die moeite hebben om de schulden terug te betalen die ze al hebben gemaakt door BRI-projecten. De schulden aan China zijn in veel landen enorm gestegen; in Cambodja en Laos maken de BRI-schulden een vijfde van hun BBP uit.

Yeh zei dat de CCP zich zou kunnen richten op de resterende landen in Centraal-Azië, het Midden-Oosten, Noord-Afrika en het Caribisch gebied, die geld nodig hebben en niet op één lijn liggen met de waarden van de VS.

Hij zei dat de BRI een instrument voor public relations is geworden voor de CCP om stemmen te winnen bij de VN.

China is momenteel permanent lid van de VN-Veiligheidsraad en bekleedt topposities in andere VN-organisaties op het gebied van internationale handel, intellectueel eigendom, scheepvaart, voedsel en justitie.

“Een van de belangrijkste doelstellingen van ‘One Belt, One Road’ is politiek: de kritiek op de Chinese Communistische Partij tot zwijgen brengen,” vertelde Li Shaomin, professor internationale zaken aan de Old Dominion University in Virginia, aan NTD, de zustermedia van The Epoch Times.

“Natuurlijk zou de CCP ook alle economische voordelen verwelkomen,” zei de heer Li, de zoon van een beroemde hervormingsgezinde theoreticus van de CCP onder voormalig leider Hu Yaobang.

Volgens de professor werd de BRI uitgebroed om te voldoen aan de behoefte van de CCP om zaken te doen met de rest van de wereld en tegelijkertijd elke externe politieke invloed te blokkeren – als de CCP andere landen politiek zou kunnen beïnvloeden om hun kritiek het zwijgen op te leggen, dan zou het Chinese volk geen reden hebben om de partij af te keuren.

Cambodjaanse en Chinese arbeiders dragen materialen naar een bouwplaats in Sihanoukville, de kusthoofdstad van de provincie Preah Sihanouk, Cambodja, op 13 dec 2018. (Tang Chhin Sothy/AFP via Getty Images)

Militaire ambities

De BRI werd aanvankelijk gepositioneerd als een economisch ontwikkelingsprogramma.

Het begon in september 2013 als de “Zijderoute Economische Gordel”, geïntroduceerd door de algemene secretaris van de CCP, Xi Jinping, op een universiteit in Kazachstan. De focus lag op het aanleggen van wegen en het faciliteren van handel.

Een maand later stelde Xi de “21e Eeuw Maritieme Zijderoute” voor tijdens een toespraak voor de Indonesische wetgevende macht. Toen ging het nog vooral over maritieme samenwerking met lidstaten van de Associatie van Zuidoost-Aziatische Staten (ASEAN).

Tien jaar later heeft de CCP de BRI omgevormd tot een buitenlandse beleidsmoloch van de nieuwe wereldorde – een paraplu van verschillende CPP-initiatieven, waaronder het wereldwijde plan voor bestuur van kunstmatige intelligentie, het ontwikkelingsinitiatief, het veiligheidsinitiatief en het wereldwijde beschavingsinitiatief. De reikwijdte is ook uitgebreid naar gezondheidszorg, digitale infrastructuur en groene energie.

De ontwikkelingscomponent is slechts een dekmantel voor militaire ambities, een strategische focus volgens Liang-chih Evans Chen, een onderzoeksmedewerker aan het officiële Institute for National Security and Defense Research in Taiwan.

Een derde van de havens waarin China economische investeringen heeft gedaan, hebben militaire schepen van de People’s Libetation Army Navy ontvangen en ook bevoorraad.

Maritieme leiding

De CCP noemt de militaire kant van de BRI niet omdat ze niet wil dat er alarmbellen gaan rinkelen in de internationale gemeenschap, vertelde Chen aan The Epoch Times.

Hij zei dat de infrastructuurinvesteringen van de BRI de toegenomen aanwezigheid van Peking in buitenlandse havens voor zowel civiel als militair gebruik hebben verdoezeld.

Tegelijkertijd is de zeemacht van het Volksbevrijdingsleger (PLA) aanzienlijk gegroeid. In 2015 overtrof de omvang van de vloot die van de Verenigde Staten en naarmate de marine sterker werd, werden de militaire stappen van de CCP meer openbaar.

Chinese militaire afgevaardigden verlaten de slotzitting van het 20e Nationale Congres van de Communistische Partij van China in Peking op 22 oktober 2022. (Kevin Frayer/Getty Images)

In 2016 begon China met de bouw van de 2.000 hectare grote Gwadar Special Economic Zone naast de haven van Gwadar in Pakistan, de uiteindelijk 62 miljard dollar kostende China-Pakistan Economic Corridor.

In december 2018 onthulde The New York Times dat China’s BRI-programma in Pakistan ook militaire projecten omvatte, zoals een intensievere samenwerking op het gebied van ruimtevaart.

In december 2022 meldde het tijdschrift Maritime Executive dat “een derde van de havens waarin China economische investeringen heeft gedaan, militaire schepen van de marine van het Volksbevrijdingsleger hebben ontvangen en ook bevoorraad.”

De Pakistaanse haven Gwadar is een van de acht BRI-havens die in een rapport van juli 2023 van AidData, een onderzoekslaboratorium aan het College of William and Mary in Virginia, worden geïdentificeerd als toekomstige kandidaten voor een PLA-marinebasis.

Het krachtig bevorderen van haar waarden en wereldbeeld om het Westen te bestrijden is het belangrijkste idee van Xi Jinping’s BRI-kader.

Mike Sun, zakenman

Mike Sun, een in de VS gevestigde zakenman met tientallen jaren ervaring in het adviseren van buitenlandse investeerders en handelaren die zaken doen in China, zei dat hij ook denkt dat militaire overwegingen deel uitmaken van het BRI-ontwerp. Hij gebruikte een schuilnaam om represailles van het Chinese regime te vermijden.

De heer Sun zei dat Peking, naast infrastructuur- en energieprojecten, streeft naar het uiteindelijke doel van een “wereldwijde gemeenschap met een gedeelde toekomst”, oftewel communisme onder de CCP.

“De CCP wil geld in de ene hand houden en wapens in de andere. Hoewel haar militaire macht dat punt nog niet heeft bereikt, is dat haar volgende stap,” vertelde hij aan The Epoch Times.

“Ik denk dat het krachtig bevorderen van haar waarden en wereldbeeld om het Westen te bestrijden het belangrijkste idee is van Xi Jinping’s BRI-kader. Natuurlijk zal de CCP dat niet expliciet zeggen.”

De Chinese leider Xi Jinping loopt het podium op om een toespraak te houden tijdens het Belt and Road Forum in Peking op 26 april 2019. (How Hwee Young-Pool/Getty Images)

Gedwongen arbeid, corruptie en schuldenvallen

Met zijn investeringsprojecten heeft het platform van de Belt and Road ook dwangarbeid en corruptie in CCP-stijl naar de ontvangende landen geëxporteerd.

Het in New York gevestigde China Labor Watch schat dat er miljoenen Chinese arbeiders werken aan BRI-projecten over de hele wereld. Velen worden gedwongen om tot 12 uur per dag te werken, zeven dagen per week, met weinig arbeidsbescherming, aldus de waarnemingsorganisatie.

“Er werd hen een baan met een goed loon beloofd om hun families in China te onderhouden”, schreven de auteurs. “Bij aankomst in de gastlanden namen de Chinese werkgevers echter hun paspoorten in beslag en vertelden hen dat als ze eerder wilden vertrekken, ze een boete voor contractbreuk moesten betalen, die vaak gelijk is aan enkele maanden van hun salaris.”

De non-profitorganisatie kwam tot de conclusie dat Chinese arbeiders in BRI-projecten onder de categorie dwangarbeid vallen – door de Internationale Arbeidsorganisatie gedefinieerd als onvrijwillig werk dat “met bedreiging van een straf van een persoon wordt gevergd.”

BRI projecten hebben ook gebruik gemaakt van lokale corruptie om voordelen te behalen. Dealvoorwaarden waarbij persoonlijke gunsten een rol speelden, hebben de waarde van projecten opgeblazen of de bedrijfscasus voor het ontvangende land scheefgetrokken.

In begin 2016 stuurde de toenmalige premier van Maleisië Najib Razak een assistent naar China om de Verenigde Staten zover te krijgen dat ze een corruptieonderzoek naar het Maleisische staatsfonds 1Malaysian Development Berhad lieten vallen, volgens de getuigenis van de assistent tijdens het proces tegen Razak.

In ruil daarvoor ondertekende Maleisië twee pijplijnprojecten en een spoorwegproject van 20 miljard dollar in het kader van het BRI.

Nadat de nieuwe Maleisische premier het roer overnam, werden de pijplijnprojecten geannuleerd en werd de spoorweg geherwaardeerd op 11 miljard dollar.

De Maleisische premier Najib Razak (C) is getuige van een ondertekeningsceremonie tussen Maleisische en Chinese transportambtenaren in Kuala Lumpur, Maleisië, op 24 september 2012. (Saeed Khan/AFP/GettyImages)

Van de vermeende 3,5 miljard dollar die uit het fonds is gestolen, heeft het Amerikaanse ministerie van Justitie meer dan 1,2 miljard dollar teruggevorderd en teruggegeven aan Maleisië.

In Sri Lanka werd minstens 7,6 miljoen dollar betaald uit een BRI-havenbouwfonds om het onsuccesvolle herverkiezingsbod van president Mahinda Rajapaksa in 2015 te steunen, meldde The New York Times.

Onder de heer Rajapaksa verdrievoudigde de schuld van Sri Lanka tot 45 miljard dollar, met 4,7 miljard dollar schuld eind 2015.

Toen het land de schuld niet kon terugbetalen, stemde Sri Lanka er in december 2017 mee in om een belang van 70 procent in de haven van Hambantota over te dragen aan de China Merchants Group en China toe te staan de haven en het omliggende land voor 99 jaar te leasen.

Op dat moment begon het Westen het belang van het BRI op te merken, waarbij de media uitgebreid verslag deden van Pekings “diplomatie van de schuldenval.”

Krimpende portemonnee, meer oplettende partners

China’s BRI-uitkeringen bereikten een piek van ongeveer 75 miljard dollar in 2017 en zijn jaarlijks gedaald tot hun laagste niveau van ongeveer 48 miljard dollar in 2020, het eerste jaar van de wereldwijde pandemie.

Toen de CCP in december 2022 een einde maakte aan haar zero-COVID beleid, verwachtte de wereld dat de Chinese economie zou opveren. In plaats daarvan woog het decennialange probleem van de door schulden gevoede groei van de vastgoedsector en lokale overheden op een deflatie die het regime niet van zich af lijkt te kunnen schudden.

Nu de beleidsbanken vastzitten in onrendabele leningen, heeft China niet meer dezelfde diepe zakken als in de jaren 2010 – en dat weten ze.

Op het derde BRI-forum in Peking in oktober 2023 kondigde de CCP haar vooruitzichten voor het volgende decennium aan, met de nadruk op “kleine en mooie” projecten om het “gouden merk” van het programma te versterken en een verschuiving naar kunstmatige intelligentie en groene energie.

Ondertussen is het geopolitieke klimaat veranderd en zijn landen meer op hun hoede voor de intenties van de CCP.

De nationale vlaggen van de deelnemende landen zijn te zien tijdens de openingsceremonie van het derde Belt and Road Forum in Beijing op 18 oktober 2023. (Pedro Pardo/AFP via Getty Images)

Een dag nadat Italië in maart 2019 zijn BRI MOU met China ondertekende, veranderde de Europese Unie haar beleid om China als een systemische rivaal te zien; China was decennialang een veelomvattende strategische partner geweest.

Het huidige thema van “de-risking” met China in de EU had ook Italië’s BRI onhoudbaar gemaakt, volgens de heer Yeh.

Een deel van de onuitgesproken aantrekkingskracht van het BRI is China’s binnenlandse markt, zei Yeh. Landen die zich aansluiten bij de BRI hopen geld te verdienen door hun producten en diensten te verkopen aan de enorme Chinese bevolking. Hij zei echter dat China’s onevenwichtige handelsbalans met de EU en de Verenigde Staten laat zien dat toegang tot de Chinese markt ongrijpbaar blijft.

Ondertussen, met China’s deflatieproblemen, is de CCP er niet in geslaagd om genoeg binnenlandse consumptie te stimuleren om de economie nieuw leven in te blazen.

Een vervagend schema

De CCP vierde de 10e verjaardag van het BRI in oktober 2023 met het derde Belt and Road Forum in Peking.

Met 23 staatshoofden of regeringsvertegenwoordigers was de opkomst uit andere landen beduidend lager dan in voorgaande jaren. De Hongaarse premier was de enige leider uit Europa en de Russische president Vladimir Poetin was de eregast.

Ongeveer 30 staatshoofden en regeringsvertegenwoordigers woonden het eerste forum, in 2017, bij en 37 het tweede forum, in 2019.

Daarom stappen sommige belangrijke partners uit de Belt and Road: ze hebben de resultaten gezien en die zijn niet goed.

                             Steve Yates, voorzitter van het China Policy Initiative bij het America First Policy Institute

Steve Yates, voorzitter van het China Policy Initiative bij het America First Policy Institute, een denktank in Washington, zei dat het belangrijk is dat de Verenigde Staten samenwerken met hun bondgenoten om de concurrentie aan te gaan met de CCP in belangrijke regio’s in de wereld.

“Het is niet iets wat de Verenigde Staten alleen moeten doen, en de Verenigde Staten doen het niet met de hoop op imperialisme of overdreven agressieve controle over de landen die het doelwit zijn,” vertelde hij aan The Epoch Times.

President Joe Biden maakt opmerkingen over het bevorderen van de veilige, beveiligde en betrouwbare ontwikkeling van kunstmatige intelligentie, in het Witte Huis in Washington op 30 oktober 2023. (Brendan Smialowski/AFP via Getty Images)

“Dat is heel wat anders dan dat de Volksrepubliek China mensen in de schuldenval lokt of in andere vormen van teleurstelling met het Belt and Road Initiative. Daarom stappen sommige belangrijke partners uit de Belt and Road: ze hebben de resultaten gezien en die zijn niet goed.”

Een week nadat het BRI-forum in Peking plaatsvond, verwees de Amerikaanse president Joe Biden ernaar in een toespraak in het Witte Huis.

“En ik denk dat [Xi] zich realiseert dat er – bijvoorbeeld zijn Belt and Road Initiative – wel, we gaan daarop concurreren. En we gaan het – we doen het op een andere manier. Het Belt and Road Initiative is een schuld en een strop geweest voor de meeste mensen die hebben getekend,” zei president Biden op 25 oktober 2023.

“We werken samen met onze G7-partners om infrastructuur te bieden aan precies die landen waarmee hij probeert om te gaan.”

In juni 2022 kondigde het Witte Huis een partnerschap voor wereldwijde infrastructuur en investeringen (PGI) aan tussen de G7-landen om lage- en middeninkomenslanden te voorzien van financiering voor infrastructuur.

De Verenigde Staten beloofden 200 miljard dollar op te halen in vijf jaar en andere G7-landen zegden 400 miljard dollar toe in hetzelfde tijdsbestek.

Tijdens een bijeenkomst in het Witte Huis eind november 2023 benadrukten president Biden en de president van Angola een spoorwegproject van 1 miljard dollar dat de Democratische Republiek Congo en Zambia zal verbinden met de haven van Lobito in Angola.

President Biden noemde het “Lobito Corridor” project de “grootste Amerikaanse spoorweginvestering in Afrika ooit.”

De heer Yeh zei dat het BRI-programma een soort “wereldwijde investeringsovereenkomst voor het herschikken van de toeleveringsketen” is, waarvan het enkele jaren zal duren voordat het vorm krijgt.

Het BRI-kader begint ook de aandacht te trekken van het Amerikaanse Congres. Het nieuwe tweepartijdige rapport van de Select Committee on the CCP van het Amerikaanse Huis heeft een wetgevende agenda opgesteld om de BRI wereldwijd tegen te gaan.

G7-leiders uit Europa, Japan, Canada en de Verenigde Staten wonen een werkdiner bij tijdens de G7-top in Schloss Elmau, Duitsland, op 26 juni 2022. (Stefan Rousseau -Pool/Getty Images)

Vietnam: Een nieuw slagveld

Terwijl de handel van China met de Verenigde Staten en Europa krimpt, is de ASEAN-regio het enige lichtpuntje. Van de 10 lidstaten is Vietnam de grootste handelspartner van China, goed voor een kwart van de handel van China met het blok.

Bij zijn terugkeer van de G20-top in India in september 2023 bezocht president Biden Vietnam, dat over de op één na grootste zeldzame aardmetalenreserves ter wereld beschikt. Daar ondertekende hij een “alomvattend strategisch partnerschap” met het Zuidoost-Aziatische land.

Via zijn BGA, het Amerikaanse alternatief voor China’s BRI, zouden de Verenigde Staten 1 miljard dollar kunnen investeren in Vietnamese projecten.

Half december 2023 bezocht Xi ook Vietnam om de invloed van de Verenigde Staten tegen te gaan. Hij drong er bij het land op aan om het BRI te omarmen en zijn pleidooi voor een “gemeenschap met een gedeelde lotsbestemming voor de mensheid” over te nemen, een uitdrukking die in de officiële verklaring van Vietnam niet werd gebruikt.

Vóór het bezoek van Xi vertelde de Chinese ambassadeur in Vietnam aan Vietnamese staatsmedia dat Peking bereid was om “gratis hulp” aan te bieden voor een hogesnelheidsspoorlijn van de Chinese provincie Yunnan naar de havenstad Haiphong, die door Vietnamese regio’s loopt die rijk zijn aan zeldzame aardmetalen.

De twee landen hebben een MOU ondertekend over grensoverschrijdende spoorwegen in het kader van het BRI, maar hebben de verbinding Yunnan-Haiphong niet officieel genoemd.

Yeh zei dat het erg onwaarschijnlijk is dat Vietnam volledig gehoor zal willen geven aan de eisen van China als gevolg van een staatsbezoek.

Hij zei dat de meeste Aziatische landen waarschijnlijk tegelijkertijd zaken zullen doen met China en de Verenigde Staten en zullen proberen het beste te maken van de Amerikaans-Chinese concurrentie.

“Tegelijkertijd zullen ze niet de kant van de Verenigde Staten kiezen voordat de betrekkingen tussen de VS en China een dieptepunt hebben bereikt,” zei hij.

Ongeacht hoe de CCP haar BRI verpakt, zal het volgende decennium lang niet zo onbetwist verlopen als het eerste.

Shi Ping heeft bijgedragen aan dit verslag.

Gepubliceerd door The Epoch Times (11 januari 2024): The CCP’s $1 Trillion Geopolitical Weapon Is Failing

Hoe u ons kunt helpen om u op de hoogte te blijven houden

Epoch Times is een onafhankelijke nieuwsorganisatie die niet beïnvloed wordt door een regering, bedrijf of politieke partij. Vanaf de oprichting is Epoch Times geconfronteerd met pogingen om de waarheid te onderdrukken – vooral door de Chinese Communistische Partij. Maar we zullen niet buigen. De Nederlandstalige editie van Epoch Times biedt op dit moment geen betalende abonnementen aan en aanvaardt op dit moment geen donaties. U kan echter wel bijdragen aan de verdere groei van onze publicatie door onze artikelen te liken en te her-posten op sociale media en door uw familie, vrienden en collega’s over Epoch Times te vertellen. Deze dingen zijn echt waardevol voor ons.