Sunday, 16 Jun 2024
(Illustratie door The Epoch Times, Shutterstock)

‘Het is een van de grote mysteries’, waarom COVID kinderen spaart

Kinderen hebben vaak een overlevingsvoordeel ten opzichte van volwassenen als het gaat om nieuwe virusziekten.

Bali Pulendran, professor in de microbiologie, immunologie en pathologie aan Stanford University, heeft twee jaar lang onderzoek gedaan naar een mysterie dat uniek is bij COVID-19.

Hij zei ooit: “Voor bijna elke infectieziekte bevinden de meest kwetsbare bevolkingsgroepen zich in de extreme leeftijdsgroepen, de zeer jonge en zeer oude. “Maar met COVID-19 worden de jongeren gespaard.”

Het beeld rond dit raadsel is nog steeds onvolledig, maar er komen antwoorden.

Kinderen zijn anders

Kinderen zijn geen mini-volwassenen. Afhankelijk van hun leeftijd kunnen ze gelijkaardige of heel verschillende reacties hebben op infectieziekten.

In het geval van COVID-19 ervaren kinderen over het algemeen een mildere vorm van de ziekte.

(Met dank aan Dr. Cody Meissner)

“Het is een interessante vraag die niemand volledig heeft beantwoord”, zei Dr. Cody Meissner, een professor in de kindergeneeskunde aan de Geisel School of Medicine van Dartmouth College, in een interview met The Epoch Times. “Er zijn verschillende theorieën naar voren gebracht om dit te proberen te verklaren.”

De belangrijkste reden is dat kinderen een sneller aangeboren immuunsysteem hebben, vaak de eerste verdedigingslinie genoemd, in vergelijking met volwassenen. Hierdoor kunnen ze sneller een robuuste verdediging opzetten tegen luchtweginfecties.

Een andere verklaring is dat kinderen vatbaarder zijn voor infecties aan de luchtwegen en dat sommige van deze eerdere infecties hen een zekere mate van immuunbescherming tegen COVID-19 kunnen bieden.

Anatomisch gezien zijn kinderen die nog niet volgroeid zijn in het nadeel wanneer ze worden blootgesteld aan luchtwegaandoeningen. Ze hebben een kleinere luchtwegdiameter, wat leidt tot ernstiger symptomen wanneer de luchtwegen ontstoken raken of slijmophoping vertonen.

Ze hebben ook een kleinere longcapaciteit, waardoor ze vatbaarder zijn voor hypoxie bij luchtweginfecties, vertelde professor immunologie Kenneth Rosenthal, PhD, aan The Epoch Times.

Vergeleken met volwassenen hebben kinderen echter hogere niveaus van aangeboren immuuncellen in de neus, die kunnen helpen virussen in een vroeg stadium te elimineren.

Voor- en nadelen voor kinderen in de strijd tegen luchtwegaandoeningen. (Illustratie door The Epoch Times, Shutterstock)

“SARS-CoV-2 richt zich op ACE-2 en TMPRSS en deze komen meer tot uiting bij oudere volwassenen”, vertelde Dr. Lael Yonker, kinderlongarts en mededirecteur van de longgenetische kliniek van het Massachusetts General Hospital aan The Epoch Times. Kinderen hebben in vergelijking minder van beide receptoren, wat het aantal virusinvasies kan verminderen.

Sterke aangeboren immuniteit

Terwijl kinderen de neiging hebben om een snelle en robuuste aangeboren immuunrespons te hebben, hebben onderzoeken uitgewezen dat de meeste volwassenen die ernstige COVID-19 ondervinden een verminderde aangeboren immuunrespons hebben.

De aangeboren immuunrespons is het immuunsysteem dat we erven bij onze geboorte.

“[De immuunrespons is] er altijd en staat klaar om onmiddellijk te reageren op microben en triggers,” legt de heer Rosenthal uit. Daarentegen kan het adaptieve immuunsysteem, dat meer ontwikkeld is bij volwassenen, meer in het geheugen opgeslagen, gerichte immuniteit genereren. Het reageert echter langzamer en het kan dagen duren voordat het geactiveerd wordt.

Dit wil niet zeggen dat kinderen geen adaptieve immuunrespons hebben. Maar omdat dit type immuniteit wordt opgebouwd door ervaringen met virussen en andere ziekteverwekkers, hebben kinderen over het algemeen minder immunologisch geheugen opgebouwd dan volwassenen.

In het geval van COVID-19 hebben kinderen over het algemeen een mildere ziekte. (Jon Cherry/Getty Images)

Vaccinatie wordt voornamelijk gebruikt om de adaptieve immuniteit te versterken als kinderen nog jong zijn.

De meest voorkomende aangeboren verminderde bescherming die onderzoekers zagen bij volwassenen met ernstige COVID-19 was een tekort aan interferonen van type 1 en 3. Studies hebben aangetoond dat kinderen de sterkste type 1 en 3 interferonrespons op COVID-19 vertonen en dat deze respons afneemt naarmate mensen ouder worden.

“Een groot deel van de volwassen mannen die vatbaar zijn voor ernstigere COVID hebben antilichamen tegen interferon,” zei Rosenthal. Bijgevolg kunnen ze de initiële aangeboren reactie niet ontwikkelen, hoewel wetenschappers niet weten waarom sommige volwassenen deze antilichamen vormen.

De infectie gaat ongehinderd verder terwijl het immuunsysteem probeert de uitgebreide infectie in te dammen, wat “tot problematische resultaten kan leiden”, voegde hij eraan toe.

Dit kan leiden tot volledige ontstekingsreacties.

Natural killer cellen, aangeboren immuuncellen die verantwoordelijk zijn voor het doden van kanker en geïnfecteerde cellen, zijn ook actiever bij kinderen, vooral bij prepuberale kinderen. De cel “verdwijnt in de tienerjaren”, aldus Rosenthal.

Minder gevoelig voor ontstekingsstorm

Een belangrijke risicofactor voor ernstige COVID-19 is de inflammatoire cytokinestorm die veroorzaakt wordt door overmatige cytokineniveaus in het lichaam.

Tijdens een infectie geven immuuncellen cytokinen af om andere immuuncellen te activeren en te coördineren. Deze cytokinen zijn altijd in enige mate aanwezig in het lichaam.

Wanneer het immuunsysteem er niet in slaagt om de infectie onder controle te krijgen en virussen zich vermenigvuldigen, zenden immuuncellen meer cytokinen uit als waarschuwing. Deze cytokinen activeren vervolgens meer immuuncellen, waardoor intense ontstekingen ontstaan die kunnen leiden tot weefselschade, orgaanfalen en uiteindelijk de dood.

Vergelijking van cellen blootgesteld aan een normale ontsteking versus een cytokinestorm. (The Epoch Times)

Volwassenen zijn vatbaarder voor cytokinestormen omdat ze meer cytokinen in het bloed hebben, bedoeld om hun lichaam te beschermen tegen dagelijkse aanvallen. Het gaat hierbij om rook, giftige deeltjes, giftig voedsel en bepaalde bacteriën die in onze darmen, op onze huid of elders leven, aldus Rosenthal. De noodzakelijke beschermende reacties produceren ontstekingsbevorderende cytokinen “op dagelijkse, routinematige basis”.

Kinderen hebben echter lagere cytokineniveaus als gevolg van minder blootstelling aan omgevingsfactoren en ziekteverwekkers. Bovendien hebben ze over het algemeen een gezondere constitutie met minder chronische ziekten en ongezonde gewoonten.

Zelfs in het zeldzame geval dat kinderen ernstige COVID-19 ontwikkelen, wat zich vaak presenteert als multisystem inflammatory syndrome in children (MIS-C), herstellen de meeste kinderen snel zonder aanhoudende symptomen.

“Kinderen waren gemakkelijker te behandelen dan volwassenen. Ik heb geen enkel [pediatrisch] geval verloren, terwijl we er bij volwassenen nogal wat verloren”, vertelde critical care longarts Dr. Joseph Varon, hoogleraar klinische geneeskunde aan de Universiteit van Houston, aan The Epoch Times.

Het mysterie van milde COVID bij baby’s

Terwijl milde COVID-19 bij kinderen en adolescenten kan worden verklaard door hun snelle aangeboren immuunsysteem en over het algemeen gezondere constitutie, faalt deze verklaring bij baby’s en peuters.

“Het is een van de grote mysteries van de menselijke immunologie,” vertelde Pulendran aan The Epoch Times.

Zuigelingen worden meestal geboren met onvolgroeide aangeboren en adaptieve immuunsystemen en een zwakkere constitutie, waardoor ze vatbaarder zijn voor infecties. Premature kinderen zijn nog kwetsbaarder.

Kinderen jonger dan 2 jaar hebben een veel grotere kans om te sterven aan luchtwegaandoeningen zoals respiratoir syncytieel virus (RSV) en griep dan oudere kinderen en volwassenen jonger dan 50 jaar.

Over het algemeen hebben baby’s “geen voorafgaande immuungeschiedenis en daarom geen antilichamen of T-celgeheugen om snel op de uitdaging te reageren”, aldus Rosenthal. Ze hebben ook heel weinig aangeboren immuuncellen bij de geboorte. Tegen de tweede levensmaand zouden ze genoeg aangeboren immuuncellen moeten hebben opgebouwd om deze kwetsbaarheid te overwinnen.

De volledige rijping van het immuunsysteem vindt plaats in de eerste zeven tot acht levensjaren.

Uitdroging is ook een dodelijke factor bij besmette kinderen en zuigelingen vanwege hun hogere stofwisselingssnelheid en verminderde waterreserves in vergelijking met volwassenen.

Maar tot verbazing van de onderzoekers bleven baby’s grotendeels ongedeerd tijdens de COVID-pandemie.

“We waren wanhopig op zoek naar kinderen met ernstige symptomen [voor ons onderzoek],” zei Pulendran. “We vroegen onze medewerkers van Cincinnati Children’s om ons alsjeblieft monsters te sturen van kinderen met een ernstige ziekte. Hoe ze ook hun best deden, ze konden geen monsters vinden van kinderen met ernstige infecties in de vier jaar dat ze die verzamelden.”

Het onderzoeksteam van Pulendran aan de Stanford University ontdekte dat baby’s een robuuste immuunrespons tegen COVID-19 kunnen ontwikkelen.

Na een natuurlijke infectie hadden volwassenen de neiging om snelle maar kortdurende antilichamen op te bouwen tegen COVID-19, waarbij de antilichaamniveaus binnen zes maanden met een factor 10 afnamen. Zuigelingen daarentegen hadden een langzamere maar stabielere antilichaamrespons. Hun antilichaamspiegels daalden nooit en bleven gedurende de 300 dagen van het onderzoek stabiel of stijgen, om uiteindelijk die van volwassenen op hun hoogtepunt te evenaren.

Zuigelingen en jonge kinderen behouden langer hogere antilichaamwaarden dan volwassenen na een COVID-infectie. (De Epoch Times)

Terwijl volwassenen een stijging van ontstekingsbevorderende eiwitten in het bloed zagen, zelfs na een milde COVID-19 infectie, werd deze stijging niet gezien bij zuigelingen. Infecties en ontstekingsmarkers in het bloed kunnen ernstig zijn, omdat ze kunnen leiden tot systemische ontstekingsreacties.

In plaats daarvan ontdekten de onderzoekers dat in de neus van baby’s en kinderen “we veel van deze ontstekingsbevorderende eiwitten zagen”, aldus de heer Pulendran. In tegenstelling tot bloed is de neus een relatief meer gelokaliseerd gebied, en het hebben van meer ontstekingsbevorderende eiwitten kan helpen bij het verminderen van de virale lading tijdens het binnendringen.

“Het virus wordt misschien in de kiem gesmoord in de neus,” zei Pulendran.

“Dus [kinderen] activeren het immuunsysteem in de neus om dat virus in te dammen en dan is hun lichaam niet zo reactief, wat een goede manier is om op het virus te reageren zonder meer systemische ziekte te veroorzaken,” zei Dr. Yonker.

Onderzoekers hebben echter geen goed antwoord op de vraag waarom dit alleen gebeurt in reactie op COVID-19 en niet op andere luchtwegaandoeningen zoals RSV en griep.

Hebben kinderen een voordeel ten opzichte van volwassenen?

Dit hangt af van de leeftijd, maar kinderen hebben vaak een overlevingsvoordeel ten opzichte van volwassenen als het gaat om nieuwe virusziekten.

“Dat geldt voor veel virale infecties zoals mazelen en waterpokken”, legt Dr. Meissner uit. “Daarom hielden kinderen waterpokkenfeestjes voordat er een vaccin was.” Ouders organiseerden feestjes en nodigden niet-geïnfecteerde kinderen uit om ervoor te zorgen dat hun kinderen waterpokken zouden krijgen als ze jonger waren, wetende dat de ziekte ernstiger is als ze op volwassen leeftijd wordt opgelopen. We begrijpen nu dat deze feestjes geen verstandige beslissing zijn omdat vaccins een veel veiligere manier zijn om beschermende immuniteit op te wekken, zei hij.

Een uitzondering op deze trend is het Epstein-Barr virus (EBV), dat een slopend syndroom kan veroorzaken bij tieners en volwassenen. Bij geïnfecteerde kinderen veroorzaakt EBV echter vooral keelpijn.

Kinderen hebben een overlevingsvoordeel bij virusziekten zoals waterpokken, mazelen en ziekten veroorzaakt door het Epstein-Barr virus. (boven naar onder) Varicellavirus (waterpokken), mazelenvirus, Epstein-Barrvirus. (U.S. Centers for Disease Control and Prevention)

Rosenthal benadrukte echter dat het adaptieve immuunsysteem, dat meer ontwikkeld is bij volwassenen, helpt bij het bestrijden van infecties die de aangeboren immuniteit omzeilen.

“Als we volwassen worden, krijgen we te maken met tuberculose, schimmels, virale infecties en kankers die antigeenspecifieke immuuncontrole vereisen … Als er een immuungeheugen is na de eerste blootstelling, bevordert dat een snelle bescherming.”

De gebruikelijke trend is dat volwassenen na de puberteit minder goed in staat zijn om snel te reageren op nieuwe infecties, maar robuuste immuunreacties hebben tegen eerder opgelopen infecties.

“We zijn voortdurend bezig met het ontwikkelen van deze beschermende respons die ons later van pas komt, dus dat is waarschijnlijk een deel van de afweging. Het grootste probleem zou zijn dat we uit het niets een gloednieuw virus krijgen waar we niet de kans voor hebben gehad om echt een reactie tegen op te bouwen,” zei Dr. Yonker.

Studies schatten dat het immuunsysteem van een persoon functioneel het sterkst is voor of rond de puberteit. Daarna verandert het immuunsysteem geleidelijk in een leeftijdsgerelateerde afname van immuniteit, of immunosenescentie.

“Er is een gouden periode, of de gouden leeftijd van het immuunsysteem, die ergens tussen de twee uitersten van de leeftijd in ligt,” zei Pulendran.

“Ik ben er niet zo zeker van dat we zo precies kunnen zijn om te zeggen dat het immuunsysteem op zijn hoogtepunt is in de puberteit, maar er is ergens een middenleeftijd, en ik zou zeggen rond, misschien 12 of 13, en groeiend tot ongeveer 30, waarin het immuunsysteem echt kan worden omschreven als zijnde op zijn hoogtepunt.

Tijdens immunosenescentie wordt de thymus, die adaptieve T-cellen produceert, minder actief en begint te krimpen.

Het is ook gekoppeld aan een toename van immunosuppressieve aangeboren immuuncellen.

Adaptieve immuuncellen worden op vergelijkbare wijze beïnvloed. Immuungeheugencellen nemen toe naarmate men ouder wordt en zorgen voor langdurige bescherming tegen ziekteverwekkers die men al is tegengekomen. Naïeve T- en B-cellen nemen echter af, wat betekent dat er minder reservecellen zijn voor de vorming van nieuwe geheugencellen wanneer iemand wordt blootgesteld aan nieuwere ziekteverwekkers.

Chronische ziekten en slechte leefgewoonten kunnen de veroudering van het immuunsysteem versnellen en de veerkracht die in de jeugd is opgebouwd, neemt geleidelijk af tot rond de leeftijd van 50 jaar, wanneer het risico op infecties en ernstigere gevolgen steeds duidelijker wordt. Talrijke studies suggereren echter dat regelmatige lichaamsbeweging, een voedzaam dieet en een gezonde mentaliteit ontstekingen en immuunveroudering kunnen helpen voorkomen.

Gepubliceerd door The Epoch Times (4 januari 2023): ‘It’s One of the Great Mysteries,’ Why COVID Spares Children

Hoe u ons kunt helpen om u op de hoogte te blijven houden

Epoch Times is een onafhankelijke nieuwsorganisatie die niet beïnvloed wordt door een regering, bedrijf of politieke partij. Vanaf de oprichting is Epoch Times geconfronteerd met pogingen om de waarheid te onderdrukken – vooral door de Chinese Communistische Partij. Maar we zullen niet buigen. De Nederlandstalige editie van Epoch Times biedt op dit moment geen betalende abonnementen aan en aanvaardt op dit moment geen donaties. U kan echter wel bijdragen aan de verdere groei van onze publicatie door onze artikelen te liken en te her-posten op sociale media en door uw familie, vrienden en collega’s over Epoch Times te vertellen. Deze dingen zijn echt waardevol voor ons.